Découverte en chine du plus grand cratère d'impact depuis 100.000 ans

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Le plus grand cratère d’impact de météorite sur Terre, situé en Afrique du Sud, mesure 300 kilomètres de diamètre. Mais il est tellement vieux (2 milliards d’années), qu’il n’en subsiste quasiment plus rien. Les cratères d’impact récents, eux, sont beaucoup plus rares. Des chercheurs chinois viennent d’identifier un cratère qui pourrait être le plus grand que toute l’humanité ait jamais connu. Il est situé au nord-ouest de la ville du comté de Yilan, dans la province du Heilongjiang, l'une des zones forestières les mieux préservées au nord-est de la Chine. Le cratère de Yilan est une structure en forme de croissant de 1,85 kilomètre de diamètre et 579 mètres de profondeur. Seul le tiers sud du bord du cratère manque, tandis que les autres bordures sont toutes bien préservées, décrit la nouvelle étude publiée dans le journal Meteoritics & Planetary Science. Cette structure géologique, bien connue de la population locale, n’avait jusqu’ici jamais été identifiée comme cratère de météorite et n’avait fait l’objet d’aucune étude.

Le cratère de Yilan est situé dans la province du Heilongjiang au nord-est de la Chine. © Ming Chen et al., Meteoritics & Planetary Science, 2021
Le cratère de Yilan est situé dans la province du Heilongjiang au nord-est de la Chine. © Ming Chen et al., Meteoritics & Planetary Science, 2021

Un choc d’une extrême violence

L’impact, daté d’environ 49.000 ans grâce au carbone 14, aurait été causé par une énorme météorite qui aurait pu mesurer jusqu’à 100 mètres de diamètre. L’onde de choc aurait instantanément fait exploser une couche de granite de 400 millions de mètres cubes et creusé un énorme cratère en forme de bol. Un tel degré de fragmentation, où les débris de granite ne dépassent pas quelques millimètres, est très rare dans les cratères terrestres, ce qui témoigne de la violence de l’impact selon les chercheurs. Les scientifiques ont aussi noté la présence de minéraux caractéristiques des impacts de météorite, comme du verre de feldspath, des cristaux de quartz alignés parallèlement, ainsi que la coésite, une forme particulière de silice qui se forme à de très hautes pressions.

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