Découverte des étoiles les plus lointaines de la Voie lactée

NASA, ESA, and A. Feild (STScI)

Plus de 200 étoiles variables distantes ont été découvertes dont la plus lointaine est située à plus d'un million d'années-lumière de la Terre.

Les étoiles de type RR Lyræ sont des étoiles variables, et âgées pour la plupart de plus de dix milliards d'années. Variables, parce qu'elles ont une période de variation de luminosité, en l'occurence relativement courte et comprise entre 0,2 et 1,1 jour. Ces astres sont très utiles aux astronomes qui les utilisent comme des "chandelles standard" pour calculer les distances au sein de notre galaxie et dans son voisinage proche. La découverte de 208 de ces étoiles vient d'être annoncée dans deux conférences qui ont eu lieu lors de la réunion de la Société d'astronomie d'Amérique, les 9 et 11 janvier 2023.

Une redéfinition des limites de la Voie lactée

Parmi ces étoiles, la plus éloignée se trouve à plus d'un million d'années-lumière de la Terre. Cela représente environ la moitié de la distance qui nous sépare de notre galaxie voisine, Andromède, qui se trouve à environ 2,5 millions d'années-lumière. "Cette étude redéfinit les limites extérieures de notre galaxie", explique, dans un communiqué, Raja GuhaThakurta, de l'Université de Californie à Santa Cruz. "Notre galaxie et Andromède sont toutes deux si grandes qu'il n'y a pratiquement pas d'espace entre les deux galaxies".

L'oeil sur l'amas de galaxies de la Vierge

Le halo est une structure mal définie, une sorte de sphère qui entoure le disque galactique et au sein de laquelle les étoiles sont beaucoup plus isolées et donc difficiles à repérer. Les résultats présentés ici sont tirés des données du programme Next Generation Virgo Cluster Survey mené par le télescope Canada-France-Hawaii. Son objectif est d'étudier l'amas de galaxies de la Vierge, à 65 millions d'années-lumière de la Terre. En l'observant, le télescope a également imagé les étoiles qui étaient au premier plan, ces fameuses RR Lyræ.

Retrouvez cet article sur sciencesetavenir.fr

A lire aussi