Le déclin des chenilles accentué par la lumière des lampadaires

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L'éclairage public peut aller jusqu'à réduire directement le nombre d'insectes, selon une étude menée dans le sud de l'Angleterre.

L'éclairage public n'est pas bon pour les insectes. En plus de perturber leur comportement, il peut aller jusqu'à réduire directement leur nombre, selon une étude menée dans le sud de l'Angleterre et dont les résultats ont été publiés le 25 août 2021 dans la revue .

"Nous étions tous stupéfaits que ce soit si frappant"

Les chercheurs ont étudié en particulier les chenilles de papillons de nuits. Elles ne se déplacent que de quelques mètres autour du lieu de leur éclosion et leur population peut donc être facilement étudiée très localement. Au total, 26 sites éclairés la nuit ont été étudiés - des haies ou des zones herbues en bord de route. Chacun d'eux a été comparé à un site non éclairé et peu éloigné, présentant les mêmes caractéristiques (végétation, urbanisme...). Des prélèvements de chenilles ont été effectués, soit en secouant les haies et en récupérant les larves étant tombées, soit à l'aide d'un filet. Résultat : les chenilles étaient en moyenne 47% moins nombreuses dans les haies, et 33% moins abondantes dans les herbes. "Nous étions tous stupéfaits que ce soit si frappant", a dit à l'AFP Douglas Boyes, auteur principal de l'étude et chercheur au Centre for Ecology and hydrology du Royaume-Uni. Une réduction de l'ordre de 10% était plutôt attendue. "L'explication la plus probable est que les femelles ne déposent pas leurs oeufs dans ces zones", explique-t-il. "Ce n'est pas un comportement qu'elles ont sous la lumière."

Photo de chenilles de papillons de nuit transmise par l'auteur principal de l'étude montrant que l'éclairage urbain nuit aux chenilles (www.douglasboyes.co.uk/AFP - Douglas Boyes)
Photo de chenilles de papillons de nuit transmise par l'auteur principal de l'étude montrant que l'éclairage urbain nuit aux chenilles (www.douglasboyes.co.uk/AFP - Douglas Boyes)

Photo de chenilles de papillons de nuit transmise par l'auteur principal de l'étude montrant que l'éclairage urbain nuit aux chenilles. Crédit : www.douglasboyes.co.uk/AFP - Douglas Boyes

Moins de nourriture pour les oiseaux ou les chauves-souris

Ces animaux nocturnes sont habitués à l'obscurité "depuis des millions d'années" donc "cette lumière est inhabituelle, c'est nouveau", dit-il. Elle perturbe également leur cycle de vie : chaque chenille a été pesée et celles prélevées sur les zones éclairées étaient plus lourdes. "Elles précipitent[...]

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