La croûte continentale actuelle diffère de la croûte terrestre primitive

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La composition chimique des zircons hadéens, qui sont les plus anciens minéraux terrestres (4,4 à 4 milliards d’années), semblait indiquer que la croûte primitive possédait une composition granitique proche de celle de la croûte continentale moderne. Cependant, cette composition pourrait plutôt refléter leur formation à la toute fin du processus de cristallisation de magmas plus typiques de la croûte archéenne (4 à 2,5 milliards d’années) dont l’origine n’implique pas nécessairement l’existence de la tectonique des plaques telle qu’on la connaît aujourd’hui.

PLANÈTE Le premier continent serait sorti des eaux beaucoup plus tôt qu'on ne le pensait

Le développement d’une croûte primitive, riche en silice, a permis l’avènement de conditions favorables à l’apparition de la vie sur Terre, mais son origine est débattue car elle a été en grande partie détruite par les processus géologiques ultérieurs. Les seules reliques de cette croûte primitive sont ainsi des zircons détritiques d’âge hadéen (de 4,4 à 4 milliards d’années) retrouvés dans des sédiments plus récents à Jack Hills, en Australie.

Séquence de cristallisation dans des TTG (Tonalite – Trondhjémite – Granodiorite) d’environ 3,5 milliards d’années en Afrique du Sud ; les zircons se sont formés dans le dernier liquide résiduel, granitique mais non représentatif de la roche entière. © GET, CNRS
Séquence de cristallisation dans des TTG (Tonalite – Trondhjémite – Granodiorite) d’environ 3,5 milliards d’années en Afrique du Sud ; les zircons se sont formés dans le dernier liquide résiduel, granitique mais non représentatif de la roche entière. © GET, CNRS

Un processus remis en question

La composition chimique de ces zircons indique qu’ils ont cristallisé dans un liquide magmatique de composition granitique. Les granites étant les roches les plus typiques de la croûte continentale récente, ceci était jusqu’à présent considéré comme indiquant l’existence de processus comparables à la tectonique des plaques actuelle.

Une étude menée par des chercheurs des laboratoires Géosciences Environnement Toulouse (GET/OMP) et Magmas et Volcans (LMV, Clermont-Ferrand/Saint-Étienne) a remis en question cette conclusion. Les zircons provenant de roches magmatiques les plus communes de l’éon archéen...

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