Nos continents actuels reposeraient sur les restes des premiers continents qui ont coulé

Les continents sont un élément essentiel pour notre compréhension du système terrestre. Leur pérennité et leur relative stabilité au cours du temps leur ont en effet permis d’enregistrer quasiment tous les épisodes marquant l’évolution de la Terre : chutes de météorites, volcanisme, apparition et évolution de la vie et bien sûr, tectonique et mouvement des plaques. De ce point de vue, les continents se différencient grandement de la croûte océanique, l’autre composante de l’écorce terrestre. Étant recyclée rapidement dans le manteau, cette dernière n’est en effet pas pérenne et donc incapable d’archiver les événements géologiques plus vieux que 200 millions d’années.

Les continents ont enregistré dans leurs archives géologiques l'ensemble des événements qui se sont produits au cours de l'histoire de la Terre. © anderm, Adobe Stock
Les continents ont enregistré dans leurs archives géologiques l'ensemble des événements qui se sont produits au cours de l'histoire de la Terre. © anderm, Adobe Stock

Les continents, archives de l’histoire de la Terre depuis sa formation… ou presque

Les continents sont donc les seules archives retraçant en détail l’histoire de la Terre et permettant de remonter jusqu’à la formation de notre Planète, ou presque. Car il existe en effet une zone d’ombre, qui se situe au moment de la naissance de la première croûte continentale. Si l’on sait aujourd’hui que les premiers continents sont apparus relativement tôt après la formation de la Terre, les témoins de cette naissance sont extrêmement rares et ténus, laissant la place à de nombreuses incertitudes, que ce soit en matière de datation ou de processus. Plusieurs théories existent donc aujourd’hui pour expliquer quand et comment se sont construits les premiers continents à partir de l’océan de magma primitif et comment ils ont évolué durant les premiers stades de leur existence.

Aujourd’hui, les régions continentales les plus vieilles que l’on retrouve sur Terre sont appelées « cratons ». Les cratons ne représentent cependant pas des échantillons intacts des premiers continents, mais ils en contiennent des fragments, sous forme de minuscules grains : les...

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