Des communautés bactériennes découvertes dans les laves des grottes d'Hawaï

B. CARR / US Geological Survey / AFP

Les habitats volcaniques à Hawaï sont riches en diversité bactérienne et similaires à ce qui aurait pu exister sur Mars dans le passé. D'où l'intérêt de poursuivre leur exploration.

Les grottes de lave, les tubes de lave et les évents géothermiques de la grande île d'Hawaï ont une diversité bactérienne plus élevée que ce à quoi les scientifiques s'attendaient, que ces milieux se soient refroidis ou non, rapporte une nouvelle étude, publiée dans la revue . Et de nombreuses bactéries, pour certaines extrêmophiles, appartiennent à des espèces inconnues et anciennes qu'il faudra étudier de plus près dans des travaux de grande ampleur.

"Matière noire microbienne"

Toutes ces espèces de bactéries inconnues ou peu étudiées forment ce que les biologistes appellent "la matière noire microbienne". Et c'est pour tenter de l'éclaircir un peu qu'une équipe internationale s'est intéressée à Hawaï. Pour avoir une idée de la façon dont les communautés bactériennes pourraient se développer au fil du temps, les scientifiques ont collecté 70 échantillons provenant de sites variés : dans les évents géothermiques actifs et dans les laves solidifiées et les grottes datant de moins de 400 ans ou âgées de 500 à 800 ans.

En séquençant l'ARN ribosomal dans les échantillons, ils ont pu mesurer la diversité et l'abondance des classes bactériennes dans chaque échantillon. Ainsi, ils ont constaté que les tubes de lave les plus anciens abritaient une plus grande diversité phylogénétique que les sites actifs ou plus jeunes. En revanche, les sites actifs avaient un plus grand nombre d'interactions et de complexité que les tubes de lave.

Les réseaux formés par des bactéries co-occurrentes ont également donné des indices sur la façon dont ces microbes peuvent interagir les uns avec les autres. Les bactéries du groupe Chloroflexi semblent y jouer un rôle central : elles sont en interaction avec plusieurs autres espèces et semblent avoir un rôle écologique important. Mais elles constituent typiquement la matière noire précédemment évoquée et il faudra des études plus approfondies pour mieux comprendre leurs liens et impacts sur l'environnement.

Implications pour l'exobiologie

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