Les combats entre mâles moteur de l'élongation du cou des girafes

La girafe n'a pas toujours eu un long cou, mais elle a toujours favorisé le coup de tête pour défendre sa position, comme en témoigne la découverte d'un spécimen fossile de giraffoïde doté d'un véritable bouclier crânien.

Mis au jour dans le nord de la Chine, Discokeryx xiezhi, est le premier représentant d'une nouvelle espèce, dont le fossile vivait il y environ 17 millions d'années, rapporte une étude publiée dans la revue cette semaine. Cette découverte renforce la thèse voulant que le moteur initial de l'allongement du cou de la girafe a été la sélection sexuelle.

Adapté aux coups de tête

Ce ruminant de la taille d'un grand cervidé disposait d'un épais disque osseux au sommet du crâne et d'un cou doté de formidables vertèbres cervicales lui permettant d'encaisser de violents chocs frontaux, selon le paléontologue Shi-Qi Wang, de l'Académie chinoise des sciences, premier auteur de l'article. Cette morphologie "particulière était le plus probablement adaptée à des comportements de lutte à coups de tête entre mâles", supposent les chercheurs, qui comparent ce comportement "aux combats des girafes mâles avec leur cou". Ces dernières (l'espèce actuelle) se livrent à des luttes de domination en balançant à toute force leur tête, dotée de petites cornes, contre l'adversaire.

La découverte des paléontologues chinois verse une pièce décisive à un débat aussi ancien que celui de la paléontologie : pourquoi la girafe a-t-elle un si long cou ? Les paléontologues ont longtemps défendu la thèse de l'avantage écologique, d'après laquelle ce long cou procurait à son détenteur un avantage décisif pour atteindre des feuillages en hauteur. Plus récente et très disputée, l'autre théorie postule qu'un cou long et puissant influe sur l'issue des combats que se livrent les mâles, et a donc favorisé sa croissance.

La communauté fossile du bassin de Junggar il y a environ 1700 millions d'années. Les Discokeryx xiezhi sont au milieu. Crédit : GUO Xiaocong.

Compétition sexuelle

L'étude de Shi-Qi Wang et de ses collègues se range à cette dernière thèse : ce genre de combat est "probablement la première raison pour laquelle les girafes ont développé un long cou", qui leur a ensuite fourni un avantage pour [...]

Lire la suite sur sciencesetavenir.fr

A lire aussi

Notre objectif est de créer un endroit sûr et engageant pour que les utilisateurs communiquent entre eux en fonction de leurs centres d’intérêt et de leurs passions. Afin d'améliorer l’expérience dans notre communauté, nous suspendons temporairement les commentaires d'articles