Une comète est-elle responsable de la disparition des dinosaures ?

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La nature de l'impacteur qui a provoqué la catastrophe mondiale fatale aux dinosaures et des milliers d'autres espèces terrestres et marines fait toujours l'objet de débats.

Le ciel leur est tombé sur la tête ! Il y a 66 millions d'années, un impacteur de 10 à 15 km de large s'est écrasé dans la péninsule du Yucatán, au Mexique. Sa chute marque la fin de l'ère secondaire et correspond à une période d'extinction massive, appelée limite CT (crétacé-tertiaire), durant laquelle ont disparu les plus emblématiques des dinosaures ainsi que 50 à 75% de toutes les autres formes de vie. L'hypothèse dominante est que cet impacteur était un fragment d'astéroïde provenant de la ceinture d'astéroïdes située entre Mars et Jupiter mais une équipe de l'Université d'Harvard et du Centre Simthsonian pour l'astrophysique explore une nouvelle piste, celle d'un brouteur de Soleil...

Une comète venue du nuage d'Oort

Leur étude, publiée dans la revue , porte sur une population particulière de comètes située dans le , une vaste ceinture d'objets glacés située autour de la bordure externe du système solaire. Ce nuage serait le réservoir des comètes à longue période qui mettent des centaines - voire des millions d'années - à faire le tour du Soleil. Parmi celles-ci, quelques-unes sont déviées par l'attraction gravitationnelle de Jupiter qui les propulse tout près de notre étoile : les astronomes les surnomment des "sungrazers", des "brouteurs de Soleil". A trop flirter avec notre étoile, elles en subissent les affres et certaines sont littéralement brisées par ses forces de marée. Ce mécanisme serait à l'origine de l'objet qui a creusé le cratère de Chicxulub provoquant un gigantesque tsunami et une série de désordres environnementaux qui se sont avérés fatals pour de multiples formes de vie.

Pour leur recherche, les chercheurs ont réalisé une analyse statistique et des simulations gravitationnelles qui indiquent qu'environ 20% des comètes à longue période deviennent des brouteurs de Soleil et que dans leur trajet de retour vers le nuage d'Oort, les fragments cométaires ont une chance accrue de heurter la Terre. Selon leur calcul, un tel évènement (avec plus ou m[...]

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