La comète interstellaire Borisov serait en train de se fragmenter

Nathalie Mayer, Journaliste

La comète interstellaire Borisov a été observée pour la première fois fin août 2019 — même si les astronomes en ont retrouvé, après coup, des images datant de 2018. En décembre dernier, elle était passée à son périhélie, comprenez au point de sa trajectoire le plus proche de notre Soleil. Depuis, elle avait repris la direction des confins de notre Système solaire. Mais des chercheurs de l’université de Cracovie (Pologne) continuent à la suivre. Et ils ont noté récemment, deux augmentations de sa luminosité.

Dans une note publiée ce 12 mars 2020, ils rapportent « une augmentation totale de luminosité d’environ 0,7 magnitude entre le 4 et le 9 mars ». Le résultat, semble-t-il, de deux explosions cométaires. « Ce comportement est fortement indicatif d’une fragmentation continue du noyau », remarquent les chercheurs.

Les augmentations de luminosité observées par les chercheurs de l’université de Cracovie (Pologne) avaient été annoncées comme les signes d’une prochaine désintégration de la comète interstellaire Borisov. Ici, deux photos de l’objet prises en fin d’année dernière par le télescope spatial Hubble. © Nasa, ESA, D. Jewitt (UCLA)

En apprendre plus sur la comète interstellaire Borisov

Le phénomène, toutefois, n’étonne pas réellement les astronomes. Les analyses qu’ils ont pu mener classaient en effet la comète interstellaire Borisov dans la catégorie des comètes à longue période. Or, il est connu que les comètes de ce type sont jusqu’à dix fois plus susceptibles de se désintégrer que les comètes dont la période orbitale n’excède pas les 200 ans. La raison probable : une résistance structurelle plus faible mise à l’épreuve par leur passage à proximité du Soleil ou, en l'occurrence, d'autres étoiles.

Et finalement, cette désintégration progressive apporte aux astronomes de nouvelles informations relatives à la composition chimique du cœur de la comète interstellaire Borisov. Une occasion de déterminer à quel point cet objet est semblable ou différent de ceux qui...

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