Les colibris reniflent le danger lorsqu'ils cherchent de la nourriture

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Minuscules oiseaux, les colibris se reposent sur leur sens de l’odorat afin d’éviter certains insectes dangereux se trouvant sur les fleurs dont ils veulent se nourrir.

Les colibris, ces minuscules oiseaux d’à peine une vingtaine de centimètres également surnommés “oiseaux-mouches”, se nourrissent essentiellement du . Dans la nature, leur permet de reconnaître les fleurs qu’ils ont déjà visitées, du moins récemment. Cependant, ils ne sont pas les seuls à vouloir se délecter du délicieux nectar : d’autres oiseaux en raffolent également, de même que des insectes comme les abeilles, les guêpes ou les fourmis. Les colibris parviennent à repérer et éviter leurs compétiteurs volants en se reposant sur leur vision et leur ouïe, mais une étude américaine a récemment montré que ce n’était pas le cas pour les fourmis : les colibris seraient capables de les renifler, et ainsi de les éviter.

Ainsi les colibris savent éviter les fleurs sur lesquelles se trouvent des insectes, en particulier les fourmis, qui ont la fâcheuse habitude de les repousser physiquement ou chimiquement, s’assurant un certain monopole de la fleur. L’équipe de l’Université de Californie à Riverside (États-Unis) a étudié le rôle de l’odorat de ces petits oiseaux dans leur façon de butiner. Leurs résultats sont publiés dans la revue .

Sentir le danger, littéralement

Les chercheurs ont observé le comportement d’un peu plus d’une centaine de colibris de différentes espèces (colibris à gorge noire, colibris de Costa, colibri d’Anna et colibris d’Allen), à la fois dans la nature et en volières. Les petits oiseaux avaient le choix entre deux mangeoires visuellement totalement identiques, l’une contenant de l’eau sucrée toute simple, et l’autre contenant le même liquide auquel un élément supplémentaire avait été ajouté, comme pour signaler la présence ou le passage d’un insecte.

Les colibris, qui ne pouvaient compter que sur leur odorat pour différencier les mangeoires, parvenaient à éviter celles contenant des produits typiquement issus de fourmis, en particulier l’acide formique, sécrété par certaines espèces de ces insectes et bien connu pour sa dangerosité tant chez les oi[...]

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