Des colibris femelles se déguisent en mâle pour éviter leurs agressions

Des colibris femelles adoptent la parure des mâles pour éviter de subir leur concurrence dans la collecte de nectar, un exemple remarquable de mimétisme entre sexes d'une même espèce, selon une étude parue mercredi 7 septembre 2022.

Chez le colibri jacobin, une espèce commune d'Amérique centrale et du sud, le plumage coloré du mâle le distingue normalement de celui de la femelle, plutôt terne. Pourtant, 20% de ces colibris femelles grandissent en mimant la parure des mâles. Un déguisement qui dissuade leurs congénères mâles - prompts à évincer un concurrent pour accéder au nectar de fleurs - de s'en prendre à elles, selon l'étude publiée dans la revue de recherches biologiques de la Royal Society, "Proceedings B".

"Les femelles androchromes miment les mâles, plus agressifs, pour accéder au nectar"

"Les femelles androchromes (avec une parure de mâle) miment les mâles, plus agressifs, pour accéder au nectar", a expliqué à l'AFP le premier auteur de l'étude, Jay Falk, du département de biologie de l'Université de Washington. Le mimétisme entre espèces est bien répertorié, certaines adoptant l'apparence caractéristique d'une autre pour tromper par exemple un prédateur. Des espèces de papillons inoffensifs ont ainsi adopté des motifs colorés d'ailes similaires à ceux d'espèces de papillons toxiques pour les oiseaux, pour les dissuader de s'en prendre à eux.

Cette fois, ce qui est plus rarement documenté avec des femelles, le cas de mimétisme s'exerce au sein d'une même espèce et avec pour moteur la domination sociale. L'équipe d'ornithologues menée par Jay Falk a cherché à savoir si le colibri femelle androchrome poussait la supercherie jusqu'à une ressemblance physique (au-delà du plumage) et comportementale. Réponse : en rien.

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Chez certaines espèces, le changement d'apparence entre mâles est corrélé à des changements physiologiques, indicatifs de capacités ou comportement distincts. Des espèces de moineaux arborent ainsi des teintes de plumage corrélées à une agressivité plus ou moins grande, remarque l'étude.

Un colibri jacobin dans la réserve de biosphère de Choco Andino de Pichincha en Equateur, en septembre 2021 (AFP/Archives - Cristina Vega RHOR)
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