Des coléoptères se cachaient dans des fèces fossilisées, une première !

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« Je n'aurais jamais pensé que nous serions en mesure de découvrir ce que le précurseur triasique des dinosaures mangeait pour le dîner. » Grzegorz Niedźwiedzki est paléontologue à l'Université d'Uppsala, en Suède, et l'un des auteurs d'une étude récemment parue dans Current Biology. Le précurseur « triasique » des dinosaures qu'il mentionne est Silesaurus opolensis, tout petit, quelque 15 kilos, considéré comme un ancêtre des dinosaures. Il y a 230 millions d'années, ce dinosauriforme vivait sur ce qui est aujourd'hui la Pologne. Il s'y nourrissait... et il y faisait ses besoins. Une existence des plus banales qui a pourtant réservé une belle surprise à nos scientifiques modernes.

Parmi l'une de ses déjections fossilisées, autrement nommées « coprolithes », une équipe internationale de chercheurs a déniché des coléoptères. Une nouvelle espèce est particulièrement présente : Triamyxa coprolithica (Coprolithica... Vous l'avez ?), dont quelques spécimens sont merveilleusement conservés. Leurs pattes délicates et leurs fragiles antennes sont en excellent état. Les paléontologues ont pu, grâce à une technique de microtomographie synchroton, reconstruire en 3D ces individus sans les déloger de leur cercueil fossilisé. Une chance, car l'étude des coléoptères du Trias « repose presque exclusivement sur des fossiles aplatis », soulignent-ils dans l'étude, appuyant sur la « préservation limitée des caractères ».

 Triamyxa coprolithica est le premier insecte décrit à partir de spécimens dans des coprolithes. © Qvarnström et al., Current Biology
Triamyxa coprolithica est le premier insecte décrit à partir de spécimens dans des coprolithes. © Qvarnström et al., Current Biology

Une fenêtre sur le passé

D'après l'analyse phylogénétique des chercheurs, Triamyxa coprolithica serait le seul membre – à ce jour – d'une lignée éteinte du sous-ordre Myxophaga, actuellement représentée par d'autres espèces. Celles-ci, de petite taille, se délectent d'algues au sein d'environnements humides. Le coléoptère découvert est également de petite taille. Si petite qu'il n'aurait pas été la seule proie ciblée lors du repas...

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