De l’accident au succès mondial : cinq inventions découvertes (presque) par hasard

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On ne trouve pas toujours ce que l’on cherche. Et parfois, on fait une découverte sans même l’avoir désiré. Ces inventions devenues incontournables en sont la preuve.

1. Le Post-it

Le Post-it a été inventé par hasard dans les années 1970 aux Etats-Unis (Crédits : Getty).
Le Post-it a été inventé par hasard dans les années 1970 aux Etats-Unis (Crédits : Getty).

Le petit papier jaune qui se colle et se recolle sans laisser de traces pourrait incarner la capacité à se remettre d’un échec. En effet, tout avait plutôt mal commencé pour son inventeur, Spencer Silver. Dans les années 1960, ce chimiste américain travaille pour l’entreprise 3M qui cherche à mettre au point une colle très forte. Sans succès, puisqu’il ne parvient qu’à créer un adhésif très peu collant. Il se dit alors qu’il a trouvé "une solution qui n’attend plus qu’un problème à résoudre", selon The Guardian. Mais il ne trouvera pas seul ce fameux problème. 

Quelques années plus tard, Arthur Fry, lui aussi chercheur à 3M, est en train de chanter à l’église, lorsqu’il repense à l’invention "ratée" de son collègue. Agacé par les marque-pages qui lui servent tant bien que mal à repérer les chants religieux, mais ne cessent de tomber, il a l’idée d’utiliser cette fameuse colle qui ne colle pas. Il faudra encore quelques années de recherche aux deux hommes pour trouver la formule parfaite. Commercialisé dès 1977, le bloc-notes adhésif a peu à peu conquis le monde entier et fait la fortune de 3M. En 2017, il s'en est vendu 50 milliards dans 150 pays.

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2. Le micro-ondes

Grâce à du maïs, l'inventeur du micro-ondes a pu confirmer son intuition accidentelle (Crédits : Getty).
Grâce à du maïs, l'inventeur du micro-ondes a pu confirmer son intuition accidentelle (Crédits : Getty).

Cet objet qui a sa place dans toutes les cuisines de la planète a été inventé totalement par hasard en 1947. Percy Spencer est un ingénieur américain, il travaille pour une entreprise confectionnant des radars. Un jour, il constate qu’une friandise glissée dans sa poche a totalement fondu. Cela pourrait-il être lié à aux ondes émises par ces appareils permettant de détecter des vols d’avion ? 

Pour en avoir le cœur net, il répète l’opération avec des grains de maïs posés près de la machine, et obtient du popcorn. Cela lui donne l’idée d’utiliser la chaleur produite par le radar pour cuire des aliments. Il développe ensuite un habitacle pour contenir les ondes pendant la cuisson : le micro-ondes est né. A l’époque, il s’appelle Radarange et mesure 1 mètre 80 de haut pour plus de 300 kilos. Aujourd’hui, 90% des ménages français en possèdent un d'après l’Insee.

3. Le Viagra

La molécule du Viagra était d'abord supposée soigner une maladie cardiaque (Crédits : Getty)
La molécule du Viagra était d'abord supposée soigner une maladie cardiaque (Crédits : Getty)

Dans les années 1990, le laboratoire américain Pfizer cherchait un remède contre l’angine de poitrine, une forme de maladie cardiaque. Des chercheurs, dont un Français, ont identifié une molécule, le citrate de sildénafil. Mais les essais se révèlent peu concluants car le remède n’est pas efficace pour diminuer les douleurs thoraciques causées par cette maladie.

En revanche, les chercheurs observent des effets secondaires particuliers chez les malades, qui ont des érections soudaines. Le laboratoire saisit cette découverte hasardeuse et se lance dans l’élaboration d’un médicament pour les troubles érectiles, qui touchent 15% des hommes selon l’OMS. La petite pilule bleue est vendue dès 1998 et dépasse largement les prévisions du laboratoire, générant plus d'un milliard de dollars de vente dès l’année suivante.

4. Le verre feuilleté

Tout a commencé par une chute de flacon dans le bureau de l'inventeur du verre feuilleté (Crédits : Getty).
Tout a commencé par une chute de flacon dans le bureau de l'inventeur du verre feuilleté (Crédits : Getty).

Un Français maladroit est à l’origine de cette invention ayant sauvé de nombreuses vies. Au début du XXe siècle, le chimiste Édouard Benedictus fait tomber un flacon contenant une solution celluloïdique (une matière plastique). Au lieu de se briser en morceaux tranchants, le verre se fend. Il est "intact en apparence mais étoilé intérieurement comme du cristal de Bohème" et "pas un éclat de verre petit, moyen ou grand ne s'était détaché du flacon ou paraissait disposé à le faire", note-t-il, rapportent Les Echos. 

Le scientifique ne perçoit pas immédiatement l’utilité de sa découverte. Apprenant peu de temps après que deux personnes ont subi de graves coupures lors d’un accident de voiture, à cause d’éclats de verre de pare-brise, il a l’idée de fabriquer du verre "feuilleté", collé à une fine couche de celluloïd. Il dépose un brevet en 1090 et fonde l’entreprise Triplex. Le verre d’Édouard Benedictus est utilisé dans l’industrie automobile, dans le bâtiment, et il a même servi à construire la pyramide du Louvre.

5. Le papier bulle

Comment un papier peint est-il devenu l'emballage numéro 1 dans le monde pour les objets fragiles ? (Crédits : Getty)
Comment un papier peint est-il devenu l'emballage numéro 1 dans le monde pour les objets fragiles ? (Crédits : Getty)

En 1957, deux hommes conçoivent un papier peint à la texture étonnante. Le Suisse Marc Chavannes et l’Américain Alfred Fielding collent deux rideaux de douche en plastique transparent, en les chauffant et en laissant de petites poches d’air entre eux. Cette création fait un four dans le monde de la déco. Les inventeurs tentent de le vendre comme isolant pour habitation, mais ils essuient un nouvel échec.

Trois ans plus tard, ils ont l’idée de reconvertir ce papier peint en matériau d’emballage pour les objets fragiles. L’idée séduit rapidement IBM, pionnier de l’informatique, pour protéger les ordinateurs, avant de connaître le succès que l’on connaît. En 2010, l’entreprise Sealed Air qui commercialise le papier bulle enregistrait des recettes de 4 milliards de dollars. Et le papier bulle a connu un dernier détournement, devenant un jeu pour se déstresser.

VIDEO - Concours Lépine 2021 : les inventeur du quotidien à l'honneur

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