Les Chinois affirment avoir trouvé un emplacement idéal pour un futur télescope de classe mondiale

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Un site idéal d’implantation pour un télescope doit réunir quatre conditions : un ciel clair éloigné de toute pollution lumineuse et avec le moins de nuages possible ; des conditions météorologiques et atmosphériques stables (l’humidité de l’air pouvant notamment interférer avec les observations) ; un accès relativement simple et une bonne connexion aux infrastructures (comme l’alimentation électrique), et un ciel nocturne exempt d’activité humaine (qui pourrait amener de la poussière et des vibrations).

Les plus grands télescopes du monde se situent ainsi en altitude – pour avoir une atmosphère la plus fine possible – et dans des endroits relativement isolés. On peut citer le grand télescope des îles Canaries, à l'observatoire du Roque de los Muchachos à 2.400 mètres d'altitude, le Very Large Telescope ou VLT, au sommet du Cerro Paranal (2.635 mètres) au Chili, ou les télescopes Keck I et Keck II, installés au sommet du Mauna Kea (4.145 mètres), à Hawaï, au milieu de l'océan Pacifique.

La ville de Lenghu est située sur le plateau tibétain dans la province du Qinghai en Chine. © Apple Plans
La ville de Lenghu est située sur le plateau tibétain dans la province du Qinghai en Chine. © Apple Plans

Mais toute une partie de l’Asie est encore dépourvue de sites d’observation de classe mondiale. Le 19 août dernier, une équipe de scientifiques chinois a annoncé dans le magazine Nature avoir identifié un site idéal pour l’implantation d’un télescope géant au sommet de la montagne Saishiteng, dans la province du Qinghai au Tibet. « Le plateau tibétain est le plus haut plateau de la Terre, avec une altitude moyenne de plus de 4.000 mètres, et présente donc des conditions optimales d’observation pour l’astronomie et l’astrophysique des particules », explique Licai Deng, membre des observatoires astronomiques nationaux de Chine (NAOC) et principal auteur de l’étude.

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