La Chine à la conquête de Mars

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La sonde chinoise Tianwen-1, en orbite autour de la planète Rouge, devrait larguer entre mai et juin un atterrisseur et un rover. Une mission audacieuse sur le plan technologique et politiquement ambitieuse que seuls les États-Unis sont parvenus à accomplir jusqu'à présent.

Cet article est issu du magazine Sciences et Avenir - La Recherche n°890 daté avril 2021.

La Chine donc réussi son pari. Du moins la première étape. Le 10 février, elle est parvenue à satelliser la sonde Tianwen-1 autour de Mars, quelques heures après l'orbiteur émirati Al-Amal et huit jours avant l'atterrissage du rover Perseverance de la Nasa - les trois missions ayant profité de la même fenêtre de tir qui s'était ouverte en juillet 2020. Le géant asiatique devient ainsi le sixième pays à rallier la planète Rouge après les États-Unis, la Russie (alors l'URSS), l'Europe, l'Inde et donc tout récemment les Émirats arabes unis (avec néanmoins l'aide décisive des Américains). Mais Pékin ne compte pas s'arrêter là. Elle vise des objectifs encore plus ambitieux pour sa première échappée au-delà de la Lune dans l'espace profond. Entre mai et juin prochains, Tianwen-1 devrait larguer un atterrisseur ainsi qu'un véhicule motorisé à la surface de Mars, prouesse technologique que seuls les États-Unis ont réussi à accomplir jusqu'à présent. "Dans l'histoire de l'exploration martienne, aucune nation n'a jamais combiné un orbiteur, un atterrisseur et un astromobile dans une première mission. C'est incroyablement audacieux !" insiste Francis Rocard, responsable des programmes d'exploration du système solaire au Centre national d'études spatiales. "Avec ce programme, Pékin souhaite d'office s'élever au niveau des plus grands", juge Isabelle Sourbès-Verger, géographe et directrice de recherche CNRS au Centre Alexandre-Koyré, à Paris.

L'envol du premier "taïkonaute" en 2003

Si la Chine a lancé son premier satellite artificiel en 1970, elle n'a rejoint le club des puissances spatiales que relativement récemment. L'envol du premier "taïkonaute" - en 2003 - en a constitué l'acte inaugural, Yang Liwei effectuant alors 14 révolutions autour de la Terre à bord d'un vaisseau Shenzhou. "La Chine devenait la troisième nation à réaliser un vol habité dans l'espace, quoique quatre décennies ap[...]

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