Des chercheurs ont élucidé le mystère des Zen stones, ces galets posés sur un piédestal de glace

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Sur certains grands lacs gelés, des galets semblent léviter juste au-dessus de la surface, seulement maintenus par un fin socle de glace. Ce phénomène vient tout juste d’être compris par deux chercheurs de l’université de Lyon et du CNRS : il serait dû, non pas à une fonte de la glace autour du galet, mais à une sublimation de celle-ci.

Des galets qui semblent flotter juste au-dessus d’un lac gelé, reposant en équilibre au sommet d’un piédestal de glace presque invisible. C’est ce phénomène, aussi surnommé "Zen stones", en référence aux jardins japonais dans lesquels se trouvent des empilements de galets similaires, qu’ont expliqué les deux scientifiques Nicolas Taberlet et Nicolas Plihon dans une étude publiée le 28 septembre 2021 dans la revue .

"Tout se joue grâce à une sublimation de la surface"

Déjà observé et photographié de nombreuses fois sur de grandes étendues gelées, comme le lac Baïkal en Russie, ce phénomène vient d'être expliqué comme l’indique à Sciences et Avenir Nicolas Taberlet, chercheur à l’Université Claude Bernard Lyon 1 et premier auteur de l’article scientifique. "La formation de ces pierres n’avait jamais été expliquée scientifiquement auparavant. Sur internet, de nombreuses photos les montrent et suggèrent qu’elles sont dues à la fonte des glaces, mais si c’était le cas, l’eau liquide resterait autour puis regèlerait la nuit. Ici, nous montrons que tout se joue grâce à une sublimation de la surface, et non à de la glace qui fond." Ainsi, ce phénomène serait dû à la sublimation c’est-à-dire, dans ce cas, au changement de la glace en vapeur d’eau. "La sublimation d’un corps pur correspond au changement d’état de la phase solide vers la phase gazeuse. On en fait très peu l’expérience au quotidien, surtout chez nous en France.", continue N.Taberlet. Très rarement observé dans la nature, un tel changement d’état nécessite en effet des conditions précises. "Il est très rare de trouver des conditions où la glace se sublime en France, où lorsque les lacs gèlent, il neige fréquemment. La neige stoppe la sublimation, donc il faut un endroit où il peut geler longtemps, sans pour autant qu’il neige, comme au lac Baïkal, en Russie", ajoute N.Taberlet.

A l’origine des Zen stones, une sublimation différentielle de la glace

Pour faire sublimer la glace, deux possibilités. "D’abord, il fau[...]

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