Le centre de notre galaxie comme vous ne l'avez jamais vu

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Cette image spectaculaire du centre galactique, qui combine des clichés aux rayons X et radio, révèle le chaos qui règne tout près du trou noir supermassif tapi, au cœur de la Voie lactée.

Cette image spectaculaire nous transporte au centre de notre galaxie, à 25.000 années-lumière d’ici. Elle a été réalisée par le télescope spatial de la Nasa, Chandra, qui scrute le cosmos aux rayons X, et des images prises dans le domaine des ondes radios par le radiotélescope MeerKAT, en Afrique du Sud. Le centre galactique est masqué en permanence par d’immenses nuages de gaz et de poussières. Il est donc impossible de l’observer en lumière visible. En revanche, il se dévoile dans le domaine des rayons X et radio, qui peuvent traverser ces nuages.

Le trou noir supermassif sème le chaos

Le cliché révèle à quel point le centre de notre galaxie est tourmenté… La partie la plus brillante correspond à l’activité du trou noir supermassif qui se trouve, Sagittarius A*, un "monstre" d’environ 4 millions de fois la masse du Soleil. En attirant à lui la matière environnante, il est à l’origine de phénomènes très énergétiques. Globalement, toute la région est soumise à une "météo" dantesque : explosions de supernovae, étoiles soufflant loin d’elles leurs gaz brûlants, et destruction de matière avalée par le trou noir. Voilà de quoi faire briller cette région dans à peu près toutes les longueurs d’ondes. Mais le feu d’artifice est aussi magnétique...

Image aux rayons X et radio du centre de la galaxie. Crédits : X-ray: NASA/CXC/UMass/Q.D. Wang; Radio: NRF/SARAO/MeerKAT. Cliquez dessus pour voir en grand

Collisions de champs magnétiques

L’astronome Daniel Wang, de l’Université du Massachusetts, a ainsi identifié un jet de rayons X de 20 années-lumière de long, G0.17-0.41c (visible dans le rectangle rouge sur cette ). Il serait produit par la collision de champs magnétiques de différentes orientations, qui se tordent violemment en se percutant. Il s'agit d'une reconnexion magnétique, version XXL de ce qui se produit parfois à la surface de notre étoile, et provoque les fameuses éruptions solaires. Ces reconnexions proches du centre galactique chauffent probablement le gaz pré[...]

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