Ce serait le plus vieux fossile de plante verte au monde

Jusqu'à cette dernière découverte, les plus vielles algue recensées étaient vielles de 800 millions d'années. (Photo: Virginia Tech)

PALÉONTOLOGIE - “Proterocladus antiquus”. C’est le nom savant d’une algue très ancienne dont le fossile a été découvert par des paléontologues. Il s’agirait du plus vieux fossile végétal au monde. Cette petite algue de deux millimètres, à peine visible à l’œil nu, a été découverte dans la province du Liaoning, dans le nord de la Chine.

Les chercheurs du Virginia Polytechnic Institute plus communément appelé Virginia Tech, qui sont à l’origine de cette découverte, affirment que les algues ont été “imprimées” dans des roches vieilles d’un milliard d’années.

Selon l’étude, publiée lundi 24 février dans  Nature Ecology & Evolution, ces fossiles de petites algues seraient à l’origine issue d’une partie de l’océan très peu profond. Elles auraient été coincées sous un tas de sédiments, ce qui explique leur “bon” état de conservation.

Illustration des algues “Proterocladus antiquus” dans leur milieu naturel.  (Photo: D.Yang)

Si on en croit Shuhai Xiao, principal auteur de cette étude, les algues sont à l’origine de toutes les plantes terrestres, de la plus petite fougère aux plus grands conifères. Petit à petit les algues se sont transformées et sont sorties de l’eau pour se développer dans le sol terrestre, mais bien plus tard, il y a quelques 450 millions d’années, selon les théories actuelles.

Mais certains biologistes ne pensent pas que le type d’algues qui a été découvert est la forme la plus ancienne de vie végétale que la terre ait connue. Pour eux les algues sous-marines se sont développées d’abord dans un milieu aquatique doux [lac, rivière...], et ce n’est que bien après que les algues ont colonisé les océans. 

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