La catapulte vers l’espace

Sipa

C’est un procédé « simple », imaginé il y a longtemps, mais qui arrive à maturité. La Nasa va le tester dans l’optique de lancer des satellites à bas coût, mais aussi, peut-être, en vue d’accélérer l’exploration spatiale.

Quand nous roulerons tous à vélo, les embouteillages ne seront plus sur les routes mais dans le ciel. Et au-delà. Dans les dix ans à venir, ce sont des dizaines de milliers de satellites que l’on prévoit de lancer dans l’espace. À lui seul, Starlink, le réseau d’Elon Musk, en comptera 12 000 ! Or, s’arracher à l’attraction terrestre coûte très cher : 5 000 à 6 000 euros par kilo propulsé en moyenne.

SpaceX a révolutionné ce secteur et abaissé les coûts en construisant une fusée réutilisable. Une société californienne, SpinLaunch, veut faire mieux en utilisant le principe de la catapulte. À l’intérieur d’une centrifugeuse électrique (qui fera à terme près d’un kilomètre de circonférence), une charge utile est accélérée à l’aide d’un bras rotatif en fibre de carbone à une vitesse hypersonique. Plusieurs fois la vitesse du son donc avant d’être éjectée par un tube dressé vers le ciel. Une fois hors de l’atmosphère et d’une gravité trop importante, un moteur se chargera d’emporter le satellite vers son orbite finale, mais avec une quantité de carburant négligeable, comparativement à ce qu’il aurait fallu déployer pour l’envoyer avec un lancement traditionnel. Grâce à ce procédé, ce sont près de deux tiers de la masse d’une fusée à plusieurs étages qui sont économisés.

les économies réalisées pourraient accélérer la conquête spatiale

En octobre dernier, un premier test s’est révélé particulièrement concluant, envoyant à 9 kilomètres d’altitude un projectile à 1 600 km/h. Avec seulement 20 % de la capacité de la machine construite par SpinLaunch. Une première réussite qui, cette année, a convaincu la Nasa de participer aux efforts de développement de la start-up, en la commissionnant pour un essai. Afin de mieux étudier(...)


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