Le cas étrange d'un homme qui voit les chiffres comme des spaghettis

Julie Kern, Rédactrice scientifique

Depuis 2011, la vie d’un ingénieur d’une soixantaine d’années a totalement basculé. On lui a diagnostiqué une maladie neurodégénérative rare alors qu’il souffrait de tremblements de la main et de difficultés à marcher. Au fil des années, sa maladie a conduit à une atrophie des ganglions de la base. Ses symptômes ont alors évolué, prenant une forme plutôt étrange.

Alors que le patient, surnommé RFS, a l’habitude de travailler avec les chiffres, voilà que ceux compris entre 2 et 9 deviennent un gribouillis incompréhensible pour son cerveau. Mais il est tout à fait capable de discerner les 0 et les 1, et les lettres. Enfin, il ne souffre d'aucun problème de vision.

Son cas a intéressé un groupe de neuroscientifiques américains de l'Université Johns Hopkins. Pendant que RFS effectuait des exercices, les scientifiques ont analysé l’activité de son cerveau avec un électroencéphalogramme (EEG) pour comprendre ce qui n’allait pas. Ils publient leurs résultats dans la revue PNAS. « La clé de cette étude est de comprendre ce qui semble être un paradoxe : comment RFS voit les chiffres, et uniquement les chiffres, comme des spaghettis », explique Teresa Schubert, première autrice de l’étude.

À gauche, le chiffre présenté au patient, à droite ce que le patient a dessiné en prenant le chiffre pour modèle. © Johns Hopkins University

Des chiffres comme des spaghettis

Les scientifiques ont demandé à RFS de recopier le chiffre huit, colorié en orange. Sur les images filmées, il commence à tracer des lignes abstraites, qui changent à chaque fois qu’il regarde à nouveau le modèle. Finalement RFS voit le chiffre huit comme un gribouillis où la couleur orange fait office d’arrière-plan.

Les chiffres semblent totalement embrouiller l’esprit de l’ingénieur. En effet, les scientifiques lui ont montré l’image d’un objet connu, comme un violon, avec un chiffre par-dessus, le 3. RFS n’a pas été capable de discerner l’instrument de musique et le chiffre dans l’image présentée.

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