La carte la plus précise du halo de la Voie lactée révèle les traces d'un rapprochement d'une galaxie voisine

Nathalie Mayer, Journaliste
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Le halo de la Voie lactée, c’est cette région située en dehors des bras galactiques. Une région pauvre en étoiles. Mais qui intéresse les astronomes, car elle pourrait contenir une grande quantité de matière noire, cette substance invisible et insaisissable censée constituer l’essentiel de la masse de notre Univers. Et aujourd’hui, des chercheurs de l’université de Harvard (États-Unis) nous proposent une cartographie d’une grande précision des régions externes de ce halo.

Ils ont d’abord travaillé sur les données de la mission Gaia de l’ESA qui fournit la localisation de nombreuses étoiles dans notre ciel. Mais sans pouvoir mesurer les distances par rapport aux étoiles dans les régions externes de la Voie lactée. Une fois identifiées les étoiles les plus probablement situées dans le halo, les astronomes en ont cherché appartenant à une classe possédant une « signature » spécifique détectable par Neowise (Near Earth Object Wide Field Infrared Survey Explorer) de la Nasa. Et c’est en connaissant leurs propriétés de base qu’ils ont finalement pu déterminer leur distance à la Terre et établir leur carte qui s’étend de 200.000 à 325.000 années-lumière du centre de la Voie lactée.

Gaia dévoile sa nouvelle carte de la Voie lactée avec près de 2 milliards de sources !

Cette carte montre comment le Grand Nuage de Magellan (LMC, pour Large Magellanic Cloud), une galaxie naine qui gravite autour de notre Voie lactée, a traversé notre halo galactique. Sa gravité a laissé derrière lui, un sillage dans les étoiles. C’est la première fois que ce sillage, prévu par la théorie, apparaît aussi nettement sur des images. Dans une forme, une taille et un emplacement qui confirment qu’il s’agit, pour le LMC, d’un premier passage dans notre Galaxie.

Ici, des images de la Voie lactée et du Grand nuage de Magellan (LMC) sont posées sur une carte du halo galactique environnant. La plus petite structure est un sillage créé par le mouvement du LMC à travers cette région. La plus grande...
Ici, des images de la Voie lactée et du Grand nuage de Magellan (LMC) sont posées sur une carte du halo galactique environnant. La plus petite structure est un sillage créé par le mouvement du LMC à travers cette région. La plus grande...

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