Le carnaval : les traditions de la fête par excellence

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Cette tradition remonte au Moyen Âge, même si elle s’inspire de fêtes païennes qui célèbrent le passage de l’hiver au printemps. « À Venise, la première mention date de 1194, précise l’historien Gilles Bertrand. Le carnaval va connaître une réelle expansion en Europe du XIe au XIIe siècle, et sera exporté en Amérique par les colons. » Chez les chrétiens, c’est un moment fort du calendrier. Avant les quarante jours du Carême, au cours desquels les fidèles se consacrent à la prière et renoncent à la viande (le mot « carnaval » viendrait de carnem levare, « enlever la viande »), il s’agit d’une période de ripailles, qui débute après l’Épiphanie et prend fin le jour de Mardi gras.

« C’est dès l’origine une fête excessive, où tout ce qui est interdit ou presque devient possible », résume le spécialiste. Dans une société alors très marquée par le dressage des corps et des esprits imposé par l’Église, cette fête autorise en effet la majorité des débordements et permet d’inverser les rôles sociaux. Le paysan se déguise en seigneur, la châtelaine en religieuse, les hommes en femmes… Le monde à l’envers, en somme ! Les mœurs se relâchent, avec la bénédiction des autorités. À Venise, le racolage et les rixes sont, par exemple, tolérés. « Les habitants pouvaient lancer des anathèmes contre le roi, le clergé, sans craindre des représailles. »

Moment de cohésion collective, c’est aussi l’occasion d’expérimenter l’égalité, même factice : pendant quelques jours, tout le monde se mélange, les différences (...)

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