Le café aiderait les bourdons à choisir quelles fleurs butiner

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Certains nectars de fleurs sont naturellement enrichis de caféine. Une substance dont semble raffoler une partie, au moins, des insectes pollinisateurs. « Nous voulions voir si fournir de la caféine aiderait [le cerveau des bourdons] à créer une association positive entre telle odeur de fleur et une récompense en sucre », raconte Sarah Arnold, chercheuse au Natural Ressources Institute de l'université de Greenwich (Royaume-Uni), et coautrice de l'étude sur le sujet dans Current Biology.

Leurs résultats vont effectivement dans ce sens : les bourdons nourris avec un aliment contenant de la caféine et une odeur de fraise visitent davantage les fleurs – ici, des fleurs robotisées – émettant l'odeur en question. Pour tirer cette conclusion, les scientifiques ont entraîné 86 bourdons, divisé en trois groupes. Le premier recevait l'aliment caféiné. Le second n'avait que l'odeur de fraise avec un peu de sucre. Le dernier n'était ravitaillé qu'en sucre inodore.

Les bourdons « doivent s'appuyer sur de nombreux indices, comme les odeurs, pour trouver de bonnes fleurs », rappelle Sarah Arnold. D'autant qu'ils n'ont pas une vision particulièrement nette à longue portée. En l'occurrence, plus de 70 % des bourdons stimulés à la caféine ont d'abord butiné les fleurs sentant la fraise, tandis que 60 % des bourdons ayant reçu l'odeur mais pas la caféine les ont visité d'abord. Chez le groupe n'ayant goûté que du sucre inodore, ce chiffre tombe à moins de 50 %.

Le bourdon est un insecte pollinisateur, qui s'abreuve de nectar et nourrit ses larves avec du pollen. © Jolanta Mayerberg, Adobe Stock
Le bourdon est un insecte pollinisateur, qui s'abreuve de nectar et nourrit ses larves avec du pollen. © Jolanta Mayerberg, Adobe Stock

Un intérêt agricole

Si la caféine semble bien améliorer la capacité des bourdons à reconnaître une fleur à partir de son odeur, cet effet serait temporaire. Lorsque les bourdons récoltaient le nectar de la « bonne fleur », ils n'étaient pas récompensés avec de la caféine – pour s'assurer qu'ils ne soient pas seulement intéressés par cette substance. Rapidement, ces insectes ont butiné presque...

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