Cabinet de curiosités : la pierre de soleil, outil de navigation des Vikings

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Lorsque l’on pense aux premiers Européens ayant posé le pied sur le continent américain, les noms de Christophe Colomb ou d’Amerigo Vespucci viennent habituellement à l’esprit. Mais, en 1960, l’archéologue Anne Ingstad et son mari explorateur Helge réalisent une découverte exceptionnelle à l’Anse aux Meadows, un bras de verdure bordé d’océan sur la côte du Newfoundland. Sur place, des monticules de terre, des fragments de bois et des rivets de métal écrivent une histoire bien différente de celle que l’on enseigne dans les livres. Ces vestiges sont les témoins d’une colonie viking établie au Canada il y a plus de 1.000 ans, un demi-siècle avant l’arrivée des conquistadors.

Les Vikings, peuple de navigateurs

Si l’on se souvient surtout de l’Empire romain, des colonies britanniques ou des invasions d’Attila le Hun, il ne faut pas pour autant oublier que les Vikings étaient eux-mêmes de grands conquérants. Loin de se cantonner à la seule Scandinavie, ils envahissent – et parfois colonisent – non seulement l’Amérique du Nord, mais aussi la France, l’Espagne, l’Italie, le Groenland, la Russie, le pourtour de la mer Noire ou encore le nord de l’Afrique. Enfant, je découvrais avec surprise que parmi les plus anciens vestiges mis au jour à Melun – préfecture de la Seine-et-Marne, au sud de Paris – se trouvaient les artefacts d’envahisseurs Vikings venus piller la ville au IXe siècle. Leur empreinte rayonne bien au-delà de la terre qui les a vu naître et leur influence sur la culture européenne est indéniable.

Vaisseau viking dessiné en Northumbrie. © British Library
Vaisseau viking dessiné en Northumbrie. © British Library

Parmi tous les modes de transport disponibles à l’époque, un en particulier a la faveur de cette fière et redoutable civilisation. Qu’il serve au voyage, au commerce ou à la conquête, le navire est au centre de la culture scandinave depuis des millénaires. Il y bénéficie d’un statut sacré, jouant un rôle important dans les cérémonies religieuses et les rites funéraires depuis au moins l’âge de fer nordique (au...

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