Cabinet de curiosités : le nez de Tycho Brahe

Emma Hollen, Journaliste scientifique
·2 min de lecture

Ce n’est ni un roc, ni un cap, encore moins une péninsule, mais voilà décidément un bien curieux article : une prothèse de nez — célèbre qui plus est ! Ce que cet artificiel appendice ne possède pas en panache, il le compense effectivement en réputation, car le nez de Tycho Brahe est un objet de controverse chez les chercheurs. Et si vous n’avez jamais entendu le nom de cet aristocrate danois auparavant, préparez-vous à un drôle de voyage, car vous allez partir à la rencontre de l’un des personnages les plus intrigants du XVIe siècle.

« ...il faudrait sur le champ que l'on me l'amputasse ! »

Astronome, alchimiste, et astrologue, Tycho Brahe, héritier de riches familles, naît en 1546, à une époque où science et mysticisme ont encore du mal à se distinguer. L’alchimie, pratique nébuleuse et parfois fantasque, se situe à mi-chemin entre magie, chimie et astrologie… Hé bien, l’astrologie n’a tout simplement jamais été une science. Pourtant, Tycho Brahe est décrit comme l’un des pionniers de l’astronomie moderne, un esprit animé par la recherche de faits empiriques et mesurables. Il est aussi doté d’un tempérament de feu qui fait de lui une personnalité notoire dès ses années d’université, et lui coûte, à l’âge de 20 ans, un fragment de son anatomie.

Le 29 décembre 1566, Tycho s’engage, en effet, dans un duel contre son cousin éloigné Manderup Parsberg, avec lequel une dispute a émergé deux semaines plus tôt. Son biographe Pierre Gassendi écrit un siècle plus tard : « Il était environ 7 heures du soir et il faisait noir. Parsberg infligea à Tycho une coupure sur le nez qui lui arracha presque toute la partie avant. Tycho fit faire un nez artificiel, non pas en cire, mais en alliage d'or et d’argent, qu’il maintenait en place si habilement qu'il ressemblait à un vrai nez. Wilhelm Janszoon Blaeu, qui passa près de deux ans aux côtés de Tycho, reporta également qu’il transportait avec lui une petite boîte contenant une pâte ou une sorte de colle dont il enduisait souvent...

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