C'était le plus gros félin ayant jamais vécu sur Terre

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Le plus gros chat domestique du monde s’appelle Omar et il pèse 15 kilos pour 1,20 mètre. Le plus gros félin actuel, le tigre de Sibérie, peut, quant à lui, mesurer jusqu’à 3 mètres pour un poids de 300 kilos. Mais ces animaux restent des nains en comparaison avec le spécimen identifié par le biologiste Jonathan Calede, de l'Université d'État de l'Ohio, grâce à une dent géante et une portion d’humérus. Vivant il y a 5 à 9 millions d’années (donc heureusement bien avant l’apparition de l’Homme), Machairodus lahayishupup pouvait peser jusqu’à 400 kg et chasser des proies atteignant 2.700 kg, affirment les scientifiques américains. « C’était de loin le plus grand félin vivant à cette époque et probablement l’un des plus grands de l’histoire de la Terre », atteste Jonathan Calede, premier auteur de l’étude parue dans le Journal of Mammalian Evolution.

Ce sont en tout sept morceaux d’humérus non classés issus du Musée d'Histoire naturelle de l'Université de l'Oregon qui ont été analysés par Jonathan Calede et son collègue John Orcutt, professeur adjoint de biologie à l'Université Gonzaga. Le plus gros mesure 46 cm de long et 4,3 cm de diamètre. À titre de comparaison, l'humérus moyen d'un lion mâle adulte moderne mesure environ 33 cm de long.

Un paresseux de 3 mètres comme petit-déjeuner

Les chercheurs ont établi une estimation de la taille de la nouvelle espèce sur la base de l'association entre la taille de l'humérus et la masse corporelle chez les grands félins modernes, et ont bâti des hypothèses sur les probables proies du chat en fonction de sa taille et des animaux connus pour avoir vécu dans la région à l'époque : rhinocéros, chameau géant ou le Megatherium, l’énorme paresseux terrestre qui pouvait atteindre 3 mètres de long. « Jusqu’à présent, on utilisait surtout des dents fossilisées pour classer les espèces de grands félins. Nous montrons ici que l’humérus peut aussi servir d’indice », indique Jonathan Calede.

L’humérus de Machairodus...
L’humérus de Machairodus...

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