Les briques de base de l'ARN au cœur de la Voie lactée

Caractérisée par la présence d'un groupe cyano – un atome de carbone lié par une triple liaison à un atome d'azote –, la famille des nitriles regroupe des molécules cruciales pour la vie. Combinées à un groupe phosphate et à un ribose (sucre), ces molécules forment les nucléotides constitutifs des molécules d'ARN. L'ARN – l'acide ribonucléique – est présent chez presque tous les êtres vivants et remplit de nombreuses fonctions, notamment dans le métabolisme cellulaire.

Des briques de la vie dans l'espace interstellaire ?

Dans une nouvelle étude, une équipe internationale de chercheurs a analysé les spectres électromagnétiques recueillis par deux télescopes espagnols, lorsqu'ils observaient le nuage moléculaire G+0.693-0.027, situé près du centre de la Voie lactée. Et leur découverte est plutôt excitante. Parmi toutes les espèces chimiques qu'ils ont identifiées se trouvent certains nitriles, jamais découverts auparavant. Il n'y a pour l'instant pas d'étoile qui se forme au sein de ce nuage moléculaire – nébuleuse interstellaire assez dense pour permettre la formation d'hydrogène moléculaire –, mais les scientifiques estiment qu'il pourrait devenir une pouponnière stellaire dans le futur. Sa composition, qui semble similaire à celle de certains objets de notre Système solaire (comme les comètes) ainsi que de certaines autres régions formatrices d'étoiles dans notre Galaxie, rend son étude pertinente pour la compréhension de la nébuleuse pré-solaire.

Lors du Grand bombardement tardif, il y a entre 4,1 et 3,8 milliards d'années, la Terre et la Lune ont été bombardées de météorites. © Ron Miller
Lors du Grand bombardement tardif, il y a entre 4,1 et 3,8 milliards d'années, la Terre et la Lune ont été bombardées de météorites. © Ron Miller

Des éléments abondants dans l'Univers ?

Mais ce n'est en revanche pas la première fois que de telles molécules sont observées dans l'espace interstellaire, puisqu'elles avaient été identifiées en 2019 dans le nuage moléculaire TMC-1, dans la constellation du Taureau. Ainsi, avec la combinaison des observations réalisées sur les dernières années, les scientifiques pensent que...

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