Botanique : la quête d'une super-lavande

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Il faut sauver la lavande ! Le séquençage de son génome par des chercheurs chinois ouvre la voie à des variétés résistantes aux insectes comme au réchauffement climatique.

Cet article est issu du magazine Sciences et Avenir - La Recherche n°893 daté juillet et août 2021.

La lavande, "l'âme de la Provence" écrivait Jean Giono, déroule aujourd'hui ses sillons bleus dans la vallée de la rivière Ili dans la région autonome ouïgoure du Xinjiang, dans le nord-ouest de la Chine. Cette ancienne étape de la route de la soie, située à la même latitude que la Provence, inspire dans les années 1960 les planificateurs agricoles communistes, qui y introduisent les premiers plants. Avec succès, puisque les 8000 hectares du district de Huocheng fournissent aujourd'hui 95 % de la production totale de lavande et d'huile essentielle de la Chine. Avec 12 % de parts du marché mondial, celle-ci est devenue le troisième producteur de lavande officinale (Lavandula angustifolia), derrière la Bulgarie (52 %) et la France (26 %). Mais elle a l'ambition d'affermir sa position, notamment en améliorant la qualité de ses huiles essentielles. Et pour cela, elle cherche à créer une "super-lavande".

Les gènes liés aux parfums identifiés

C'est dans cette perspective que s'inscrit le travail de séquençage du génome de la lavande - en l'occurrence du cultivar (variété sélectionnée pour la culture) Jin-gxun 2 - que viennent de réaliser des chercheurs de l'Académie des sciences chinoise. Menée par le botaniste Lei Shi, déjà père de quatre nouvelles variétés, l'équipe s'est particulièrement intéressée aux familles de gènes liées à la biosynthèse des terpènes, ces composés organiques volatils à l'origine du parfum et des huiles essentielles. Ils ont ainsi établi que ces composés étaient bien plus divers chez la lavande que chez les autres espèces de la famille des Lamiaceae (menthe, origan, sauge, etc.). Cette première étape d'analyse des principes de la biosynthèse des terpènes est essentielle pour passer au deuxième épisode de la manipulation génétique en vue de produire une meilleure qualité de lavande. L'équipe chinoise a également cartographié la distribution génétique [...]

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