La bosse des maths existe-t-elle vraiment ?

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La "bosse des maths", ou cette idée du 19e siècle selon laquelle les capacités en mathématiques seraient déterminées par une zone définie dans le cerveau, existe en quelque sorte. Et nous l'avons tous !

Le terme "bosse des maths" prend son origine au 19e siècle, au sein d'une pseudo-science nommée la "phrénologie". Fondée par le neurologue allemand Franz Joseph Gall, elle soutient que les capacités cérébrales sont distribuées dans des zones bien définies du cerveau, et que la forme du crâne traduit ensuite ces capacités. Selon lui, le cerveau prend toute la place dans la boite crânienne, permettant de voir selon ses reliefs quelles zones sont plus ou moins développées. Ainsi, les personnes douées en mathématiques auraient une "bosse" visible, ou excroissance située derrière les orbites, qui donnerait donc des yeux proéminents, car c'est là que se trouverait la zone correspondante.

Montre-moi ton crâne, je te dirai qui tu es

Le médecin allemand, convaincu du bien-fondé de la phrénologie, r : il effectue des moulages crâniens d'une centaine de personnes, qu'il utilise ensuite pour établir des moyennes statistiques et corréler la forme du crâne aux capacités. A la clé, une carte du cerveau humain, divisée en 27 zones qui déterminent diverses facultés : sens du langage, combativité, perception des chiffres, etc. A chaque fonction sa zone. Le mouvement prend de l'ampleur, et il devient possible au début du 19e siècle de se faire étudier le crâne pour savoir quelles sont ses meilleurs atouts cérébraux. Mais cette période est de courte durée, car dans les années 1840, ces théories sont contestées, et les études disqualifiées, jusqu'à ce que la phrénologie ne soit plus considérée comme une science, mais comme une pseudo-science. Cela ne l'empêche pas d'être pratiquée librement jusqu'à la fin du 19e, sans être reconnue comme science à part entière.

Illustration de la répartition des zones cérébrales, d'après la phrénologie.© MARY EVANS/SIPA

Nous avons tous la "bosse des maths"

Si le mythe de la bosse des maths s'est effondré pendant la deuxième moitié du 19e siècle, cela n'a pas empêché l'idée qu'une zone des maths existe dans le cerveau de perdurer. L'expression "bosse d[...]

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