Blaise Pascal : la sagesse d'un mathématicien précoce, généreux et avisé

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Dans sa chronique, Jean-Gabriel Ganascia rend un hommage à la clairvoyance d'un mathématicien précoce, généreux et avisé : Blaise Pascal.

Cet article est extrait du mensuel Sciences et Avenir - La Recherche n°911, daté janvier 2023.

Pour bien commencer l'année, voici l'histoire édifiante d'un homme miséricordieux qui, âgé d'à peine 19 ans, conçut et fabriqua une machine arithmétique pour soulager son père, un fonctionnaire investi de hautes responsabilités, des calculs fastidieux qu'il devait exécuter dans le cadre de la charge qu'on lui avait confiée. Ce faisant, il comprit que la construction d'une telle machine exigeait un travail transdisciplinaire avant la lettre, tout à la fois théorique et pratique, ainsi qu'il l'écrivit par la suite : "Les lumières de la géométrie, de la physique et de la mécanique m'en fournirent le dessein, et m'assurèrent que l'usage en serait infaillible, si quelque ouvrier pouvait former l'instrument dont j'avais imaginé le modèle."

Blaise Pascal prit la peine d'examiner la portée de son invention

Et, pour éviter que ces ouvriers ne produisent "d'inutiles avortons", il fallait absolument "que l'art soit aidé par la théorie". Outre sa générosité, son ingéniosité et son intuition des difficultés que rencontre toute ingénierie, il prit la peine d'examiner la portée de son invention. Il s'avisa alors de ce que "la machine arithmétique fait des effets qui approchent plus de la pensée que tout ce que font les animaux ; mais elle ne fait rien qui puisse faire dire qu'elle a de la volonté comme les animaux".

Autrement dit, même si les machines à calculer simulent à s'y méprendre des tâches cognitives complexes comme des multiplications, des raisonnements ou des démonstrations mathématiques, et ce bien mieux que les bêtes, elles ne disposent pas pour autant de conscience, de capacités d'initiative, à savoir, en termes philosophiques, d'agentivité.

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