"Il y a bien longtemps, dans une galaxie lointaine" il y avait de l'eau !

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Le fameux incipit de la saga Star Wars pourrait servir d'introduction aux travaux de cette équipe d'astronomes qui a mis en évidence la présence d'eau et de monoxyde de carbone dans une galaxie située à 12,88 milliards d'années-lumière de la Terre.

L’Univers n’avait pas même un milliard d’années que l’eau existait déjà ! C’est l’étonnante découverte d’une équipe d’astrophysiciens emmenée par l'université de l'Illinois (Etats-Unis), et réalisée grâce au radio télescope ALMA installé au Chili. Leur résultat est détaillé dans la revue . Des molécules d’eau et du monoxyde de carbone (CO) ont en effet été détectées dans une galaxie, SPT0311-58, située à 12,88 milliards d’années-lumière de nous. Jamais encore le précieux liquide n’avait été vu à une telle distance...

Une paire de galaxies découvertes en 2017

SPT0311-58 a été repérée en 2017, également grâce à ALMA. Il s’agit de la galaxie la plus massive jamais observée dans l’Univers jeune. Une aussi grande structure est en soi déjà une surprise, moins d’un milliard d’années après le Big Bang. D’ailleurs, il ne s'agit pas d'une mais de deux galaxies très proches, et probablement en train de fusionner. Quoiqu'il en soi, sa taille la rend plus facile à observer. "En utilisant la haute résolution d’ALMA pour observer des nuages de gaz moléculaires présents dans cette paire de galaxies [...], nous avons détecté de l’eau et du monoxyde de carbone dans la plus grande de deux", détaille sur le site de la Sreevani Jarugula, astronome à l’Université de l’Illinois et principale auteure de la publication.

Dans le tiercé gagnant des molécules les plus abondantes de l'Univers

Mais pourquoi est-il si intéressant de dénicher ces molécules qui, après tout, figurent dans le tiercé gagnant des plus abondantes de l’Univers ? (Tiercé dans l’ordre : H2, CO et H20). Cela démontre tout simplement que la machine à fabriquer des molécules s’est mise en marche très tôt, sachant qu’il a avant cela fallu fabriquer des atomes d’oxygène et de carbone dans les premières générations d’étoiles… "Cette étude répond à la question de où et à quelle époque on trouve de l’eau dans l’Univers. Mais elle pose surtout la question de comment autant de gaz et de poussières se sont assemblés si tôt pour form[...]

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