Bien avant les dinosaures, une salamandre géante aux crocs acérés hantait les marais de la planète

Quarante millions d’années avant l’apparition des dinosaures, une autre “créature terrifiante” hantait notre planète et n’avait rien à envier aux T-rex et autres vélociraptors, raconte CNN.

Ce tétrapode aquatique semblable à une sorte de salamandre géante, “quelque part entre le poisson et l’amphibien”, était “considérablement plus gros qu’un être humain”, atteignant au moins 3 mètres de long, remarque Jason Pardo, chercheur au Museum d’histoire naturelle de Chicago et co-auteur de l’étude sur la créature – baptisée Gaiasia jennyae – publiée cette semaine dans Nature.

“Le crâne large et plat de Gaiasia ressemblait à deux énormes assiettes posées l’une sur l’autre”, décrit M. Pardo. “Lorsque la créature ouvrait la bouche, une succion naturelle se produisait, attirant poissons, requins ou toute autre proie évoluant à proximité”.

À l’intérieur de sa bouche, “des crocs mesurant près de 8 centimètres de long” permettaient à Gaiasia de “transpercer sa proie” et d’“avaler ses repas en une seule bouchée”, poursuit le chercheur.

“Jusqu’à présent, les paléontologues ont découvert un crâne et une colonne vertébrale bien conservés, des crânes incomplets, des vertèbres et des morceaux de mâchoire, après avoir mené deux saisons de travaux sur le terrain”, observe CNN. “Le plus grand crâne mesure plus de 60 centimètres de long”.

“Le principal prédateur de son écosystème”

Pour Claudia Marsicano, chercheuse à l’Université de Buenos Aires et coauteure principale de l’étude, la découverte du fossile namibien fut “bouleversante”. “Je savais rien qu’en le voyant que c’était quelque chose de complètement différent”, déclare-t-elle.

De fait, les fossiles retrouvés “racontent l’histoire d’une créature qui défie toutes les attentes, par rapport aux parcours évolutifs d’animaux plus connus de l’époque, qui vivaient pour la plupart plus près de l’équateur”, explique la chaîne américaine.

L’une des raisons pour lesquelles Gaiasia est si surprenante pour les chercheurs est sa taille et son caractère dominant dans les marais du pôle Sud, où elle évoluait.

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