Les baleines apprennent des chants les unes des autres

Le monde du silence. C’est ainsi que Jacques-Yves Cousteau et Louis Malle qualifiaient les fonds marins. C’était au milieu des années 1950. Depuis, notre vision de ce qui se passe dans les océans a bien évolué. Les scientifiques le savent désormais. Les poissons, les crevettes et même le corail émettent des sons. Les dauphins produisent des cliquetis rapides et des sifflements.

Mais, au fond des océans, les baleines sont les seules à savoir chanter. On le sait depuis le début des 1970, seulement. Lorsque des chercheurs américains ont découvert les émissions sonores de baleines à bosse sur des enregistrements de l’U.S. Navy. Des émissions qu’ils ont qualifiées de chants parce qu’elles étaient composées de plusieurs sons répétés à différentes fréquences.

Une baleine échouée avec 100 kg de déchets plastique dans le ventre

Ces chants servent d’abord aux baleines à s’orienter dans ce monde obscur qui est le leur. Le fond des océans. Mais les chercheurs soupçonnent d’autres fonctions au chant des baleines à bosse. Comme ils sont émis par les mâles, essentiellement dans des zones de reproduction, ils ont imaginé que c’est l’amour que la baleine à bosse chante. L’ennui, c’est que lorsque les chercheurs diffusent des « playbacks » de ces chants, ils n’arrivent à rien. Aucune femelle ne semble attirée.

Leur autre hypothèse, c’est que ces chants servent à définir un territoire, à marquer une position. Tout en donnant des informations sur la santé et peut-être les motivations de la baleine qui les émet. Juste pour informer celles qui pourraient croiser dans les environs.

Le spectrogramme du chant d’une baleine à bosse. © Université du Queensland

Apprécier le chant des baleines pour mieux les préserver

Mais ce qui est peut-être encore plus étonnant, c’est que les chants des baleines évoluent. Lentement. Ils perdent ou gagnent des vocalisations. D’année en année. En quinze ans, le chant d’une baleine à bosse peut ainsi se voir totalement remanié. Les éthologues parlent d’évolution...

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