Bêtes de science : l’incroyable sens de l’orientation des fourmis du désert

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Des fourmis, on en trouve un peu partout sur Terre. Sauf, peut-être au Groenland et en Antarctique. Ailleurs, il suffit presque de baisser la tête pour en voir courir sur le sol. Des petites bêtes qui ne pèsent pas plus de 10 milligrammes chacune. Mais qui, prises ensemble, pèsent plus que l’humanité tout entière !

10, 100… jusqu’à plus de 12.000. Les chercheurs n’en finissent plus d’en identifier de nouvelles espèces. Et ce n’est pas plus mal. Car les fourmis protègent certains arbres des parasites, contribuent à la dispersion des graines, défendent les fruits contre les attaques d’insectes et nettoient la nature en mangeant les petits animaux morts.

Une fourmi kamikaze découverte à Bornéo

Les fourmis sont aussi reconnues pour leurs capacités cognitives. Ce sont des insectes sociaux qui communiquent entre eux et sont capables de résoudre des problèmes complexes. Leur cerveau, pourtant minuscule, peut enregistrer une quantité étonnante d’informations d’une grande précision. C’est notamment le cas d’une fourmi qui vit dans le désert du Sahara. Une cousine de la fourmi la plus rapide au monde, une fourmi qui peut courir jusqu’à dix fois plus vite — toutes proportions gardées — qu’Usain Bolt ! Juste pour survivre à la chaleur écrasante qui règne dans la région.

Notre fourmi à nous n’est peut-être pas aussi rapide. Mais elle a mis au point une stratégie étonnante pour s’orienter dans un paysage sans repères. Comment faire autrement lorsque tous les grains de sable se ressemblent ?

Gros plan sur la tête d’une fourmi du Sahara. © Estelle Ortega, Antweb.org, Wikipedia, CC by-sa-3.0
Gros plan sur la tête d’une fourmi du Sahara. © Estelle Ortega, Antweb.org, Wikipedia, CC by-sa-3.0

Suivre le Soleil et « compter » ses pas

Ce que les fourmis aiment faire pour retrouver leur chemin, en général, c’est procéder à un marquage. Un peu comme le Petit Poucet, avec ses cailloux. Sauf que les fourmis utilisent, en guise de cailloux, des substances chimiques qu’elles sécrètent. Malheureusement, dans le désert, sous l’effet de la chaleur, tout s’évapore très vite. Y compris les substances...

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