Bêtes de science : ces chimpanzés auxquels il ne manque que la parole

Il vit dans la forêt. Il marche à quatre pattes. Et il est velu. Autant de choses qui nous différencient de lui. Le chimpanzé. Alors même qu’il est, génétiquement parlant, le grand singe le plus proche de nous. Un cousin avec lequel nous partageons plus de 98 % de gènes. C’est dire.

Pourtant, difficile d’imaginer des cousinades avec cet animal sauvage qui ne sait s’exprimer qu’en poussant des cris aux accents primitifs. Vraiment ? Les chercheurs n’en sont plus si sûrs. En 2018, ils avaient déjà découvert que le chimpanzé – celui qui vit dans la forêt Budongo, en Ouganda, en tout cas – adapte son cri en fonction du contexte. Ce singe-là est même capable de murmurer des « hoo », destinés exclusivement à des compagnons de proximité. De quoi envisager que dernière ces cris, qui peuvent sembler un peu rustres de prime abord, il y a une véritable intention. Un chimpanzé qui adapte sa communication en fonction de ce qu’il veut exprimer et de son état d’esprit du moment.

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Alors bien sûr, sur notre Terre, il n’existe qu’une seule espèce animale douée de la parole. Cette espèce, c’est l’humain. Quelque part au cœur de la nuit des temps, nous avons appris à associer des sons pour former des mots. Puis à réunir ces mots pour construire des phrases. Les singes, eux, semblent en être restés à l’usage de simples cris. Des sons uniques qu’ils ne cherchent pas à associer pour apporter de la subtilité à leurs échanges. Car c’est bien de là que vient la complexité du langage humain. Non pas de la diversité des sons que nous avons inventés. Il en existe moins d’une cinquantaine de différents dans chaque langue. Les primates non humains peuvent en utiliser jusqu’à une quarantaine. La complexité de notre langage est plutôt née de la façon dont nous savons combiner les sons et les mots, de manière structurée et hiérarchique. Pour obtenir des phrases qui peuvent exprimer une infinité de choses.

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