Bételgeuse : un satellite météo a tout vu et détient la clé du mystère de l'étoile géante

Rappelez-vous, l’histoire s’est jouée entre fin 2019 et début 2020. Bételgeuse, la deuxième étoile la plus brillante de la constellation d’Orion, s’est soudainement mise à perdre de son éclat. Jusqu’à deux tiers de sa luminosité. Certains ont alors cru que nous étions sur le point d’observer son explosion en supernova. Mais des observations ont rapidement réorienté les astronomes vers d’autres hypothèses. Celle d’un refroidissement de la surface de l’étoile ou celle de l’éjection d’une bande de poussière dans notre ligne de visée.

Et, à la grande surprise de tous, ce sont aujourd’hui finalement les données renvoyées par un satellite météorologique japonais qui pourraient mettre définitivement fin au mystère. Entre janvier 2017 et juin 2021, Bételgeuse s’est en effet glissée sur de nombreux clichés pris par Himawari 8. De quoi mesurer sa luminosité sur la période tous les 1,7 jours. Notamment dans le domaine de l’infrarouge moyen. Une longueur d’onde qui permet de révéler les poussières. La conclusion des chercheurs, c’est que l’assombrissement de la supergéante rouge a été causé, en proportions presque égales, à la fois par une baisse de sa température d’environ 140 °C et par la formation de poussières à partir de gaz chaud condensé autour de l’étoile.

Un nouvel instrument pour scruter les étoiles

Une conclusion qui va dans le sens de celles tirées par les astronomes travaillant sur des données recueillies depuis le sol. Et qui montre surtout comment un satellite météorologique peut aussi servir la recherche astronomique. Grâce à des images à haute cadence dans un domaine qu’il est difficile d’atteindre avec les...

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