Astronomie : les femmes de l’ombre

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L'astronomie a longtemps été un domaine très masculin. Filles, épouses et sœurs, bien que méritantes, ont été totalement occultées.

Cet article est issu du magazine Les Indispensables de Sciences et Avenir n°209 daté avril/ juin 2022.

Encore un domaine bien masculin, l’astronomie ! Mais parfois ingrat, l’observation du ciel, nuit après nuit, étant chose fastidieuse... D’où l’intérêt pour certains de solliciter leur sœur, femme ou fille !

Des calculs monstrueux effectués

Ainsi Sophie Brahe, sœur de Tycho, le seconda dans ses observations dès l’âge de 17 ans, en 1573, l’aidant notamment à poser les bases du calcul moderne de l’orbite des planètes. Deux siècles plus tard, la géniale calculatrice française Nicole-Reine Lepaute fit la connaissance de l’astronome Jérôme de Lalande puis du mathématicien Alexis Claude Clairaut, alors qu’elle aidait son mari à développer des horloges astronomiques. Elle contribua aux calculs monstrueux nécessaires à déterminer la date du retour de la comète de Halley, selon l’influence gravitationnelle de Saturne et de Jupiter. Clairaut oublia de la citer dans sa "Théorie des comètes" (1760)...

8 comètes, 3 nébuleuses et 500 nouvelles étoiles découvertes

Caroline Herschel, défigurée par le typhus et jugée non mariable par sa mère, assista son frère, William, astronome du roi George III d’Angleterre, qui découvrit Uranus en 1781. Puis, seule, elle découvrit 8 comètes, 3 nébuleuses et 500 nouvelles étoiles ! Impressionné, le roi lui accorda une pension annuelle, et lui remit la médaille d’or de la Royal Astronomical Society en 1828. La première scientifique professionnelle est une astronome !

Par François Folliet

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