Des astronomes ont suivi l'agonie d'une étoile jusqu'à son explosion en supernova

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Dans la célèbre série « Il était une fois l’espace » d’Albert Barillé, l’Humanité du XXXIe siècle a la chance d’assister aux transformations d’une étoile instable juste avant qu’elle n’explose en supernova pour la première fois de son histoire, un événement qui, en plus, ne se produit statistiquement dans la Voie lactée qu’une fois par siècle environ.

La réalité vient de rattraper en partie la fiction déjà au XXIe siècle, comme le montre un article publié dans The Astrophysical Journal, en accès libre déposé sur arXiv, et provenant d’une équipe d’astronomes menée par des chercheurs de l'Université Northwestern et de l'Université de Californie à Berkeley (UC Berkeley).

Tout avait commencé à l’été 2020 avec la détection d’une étoile particulièrement brillante à l’aide Pan-Starrs (acronyme de Panoramic Survey Telescope And Rapid Response System, « Télescope de relevé panoramique et système de réponse rapide »), un programme de relevé astronomique dont l'objectif est d'effectuer de l'astrométrie et de la photométrie pour des événements transitoires d'une grande partie du ciel, quasiment en continu avec un télescope situé au sommet du Haleakalā, à Hawaï.


Extrait du documentaire « Du Big bang au Vivant », Jean-Pierre Luminet parle de la mort des étoiles massives, leur explosion en supernova et la formation de pulsars. © ECP Productions, 2010

Une supergéante rouge de 10 masses solaires

L’étude de l’étoile a montré qu’elle contenait 10 masses solaires et qu’elle était située dans la galaxie NGC 5731 à environ 120 millions d'années-lumière de la Voie lactée. En phase de supergéante rouge, elle a donc été surveillée pendant 130 jours dans le cadre de la Young Supernova Experiment (YSE) menée avec Pan-Starrs. L’étoile est finalement devenue une supernova de type SN II au bout de cette période et elle a alors été observée aussi avec les instruments du W. M. Keck Observatory sur le Maunakea, également à Hawaï.

L’importance de la découverte se lit à travers les déclarations de Wynn...

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