'Nous n'avons jamais rien vu de tel en orbite autour du soleil' : les scientifiques sont perplexes face à la forme de l'objet le plus lointain jamais exploré

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New Horizons a pris une image détaillée de l'objet 2014 MU69 (également appelé "Ultima Thule") le 1er janvier 2019. NASA/JHUAPL/SwRI

L'objet le plus lointain que l'humanité ait jamais visité, une roche spatiale appelée 2014 MU69, ressemble moins à un "bonhomme de neige" que les scientifiques ne le pensaient auparavant. La NASA a fait voler sa sonde New Horizons près du rocher surnommé Ultima Thule et situé à environ 6,4 milliards de kilomètres de la Terre, le jour de l'An.

La sonde New Horizons a volé à moins de 3540 kilomètres de MU69, se déplaçant à une vitesse de 51 820 km/h. Le survol a donné aux scientifiques l'occasion de recueillir des photos et des informations sur la roche qui pourraient les aider à résoudre certains mystères de longue date sur les 4,5 milliards d'années d'histoire du système solaire.

La première image que la sonde a renvoyée montrait deux segments sphériques rougeâtres l'un sur l'autre, ce qui semblait former un "bonhomme de neige". Des données ultérieures ont révélé que l'objet se retourne comme un sablier géant. Mais il faudra environ 20 mois à la sonde New Horizons pour envoyer sur Terre toutes les images qu'elle a prises, alors que la compréhension de cette roche par les scientifiques évolue à mesure que de nouvelles informations arrivent. 

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