Comme un aperçu de nuages et de pluie sur un Jupiter chaud

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L'hydrure de chrome a été observé par Hubble à la frontière entre les deux faces de la planète où il pourrait former un cycle comme l'eau sur Terre.

A 1305 années-lumière de la Terre, l'exoplanète WASP-31b est un astre de 1,5 fois la taille de Jupiter. Il orbite tout proche de son étoile, dont il fait le tour en 3,4 jours. Découverte en 2010, WASP-31b a été récemment auscultée par le télescope spatial Hubble qui a permis d'y découvrir la trace d'un élément jamais encore repéré sur une planète de ce type.

Dans la zone crépusculaire

Cet élément, l'hydrure de chrome, pourrait être représenté en différentes phases selon le côté de la planète concerné. En effet comme tous les , WASP-31b est verrouillée gravitationnellement autour de son étoile : elle présente toujours la même face vers celle-ci tandis que l'autre reste plongée dans la nuit. Les analyses des spectres de transmission réalisés pendant les observations de transit par Hubble ont permis de détecter l'hydrure de chrome dans la partie crépusculaire de la planète, c'est-à-dire à la frontière entre la face éclairée et la sombre. Justement, dans cette région, la température avoisine les 1200 °C, ce qui correspond à la température où il change de phase, de liquide à gazeux, dans des conditions de pressions correspondantes aux couches externes de la planète. Cette détection a été faite par une équipe de l'Institut de recherches spatiales de l'Université de Groningen, aux Pays-Bas. L'hydrure de chrome n'a été observé que dans les données de Hubble et pas dans celle du VLT (le très grand télescope du Chili) ce qui fait dire aux chercheurs, dans leur étude publiée dans la revue que d'autres observations seront nécessaires pour confirmer la présence de cet élément.

Une météo exoplanétaire

S'il était effectivement bien là, l'hydrure de chrome pourrait être sous forme gazeuse côté éclairé et sous forme liquide côté nuit. En d'autres termes sur une face de la planète, il y aurait des nuages d'hydrure de chrome tandis que sur l'autre il en pleuvrait. Ce qui rappelle les systèmes météorologiques de la Terre avec l'eau ou de Titan (une lune de Saturne) avec le méthane. Ce[...]

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