Un amas globulaire déchiré par la Voie lactée il y a 2 milliards d'années

Une équipe internationale a découvert le vestige d'un amas globulaire détruit par la Voie lactée dans un passé lointain.

Les sont des rassemblements d'étoiles très denses pouvant unir, par la gravité, des centaines de milliers d'astres dans une sphère de quelques dizaines d'années-lumière. La Voie lactée en abrite environ 150, en orbite autour du centre galactique, qui forment un halo ténu qui l'enveloppe. Celui nouvellement identifié par une équipe internationale d'astrophysiciens est pourtant très différent de ce que nous observons aujourd'hui.

Un vestige d'un temps passé

Cet amas d'ailleurs n'existe plus : il a été totalement rompu par l'influence gravitationnelle de la Voie lactée qui l'a étiré et transformé en un courant stellaire, composé de quelques milliers d'étoiles qui dansent la gigue autour de notre galaxie, à proximité de la constellation du Phœnix. Ce courant a été repéré par la collaboration S5 (Southern Stellar Stream Spectroscopic Survey) dirigée par Ting Li, de l'Observatoire Carnegie en Californie. S5 vise à cartographier le mouvement et la chimie des courants stellaires dans l'hémisphère sud. Les scientifiques ont d'abord mesuré la vitesse de milliers d'étoiles avant d'identifier ce courant du Phœnix où tous les astres se déplacent à la même vitesse. Des analyses ont permis d'en déduire qu'ils appartenaient à un ancien amas globulaire probablement déchiré par la notre galaxie il y a environ deux milliards d'années. C'est donc un véritable vestige cosmique qu'ont mis au jour les astronomes. Ils dévoilent leur découverte dans un article publié dans la revue .

La plus faible de tous les amas globulaires de la Voie lactée !

Une fois identifiées, les étoiles qui forment le courant du Phœnix, les chercheurs ont étudié leur métallicité, c’est-à-dire l'abondance d'éléments plus lourds que l'hydrogène et l'hélium dans leur composition. Et ils ont eu une grosse surprise : ces étoiles ont une très faible métallicité. La plus faible de tous les amas globulaires de la Voie lactée ! Les observations d'autres amas globulaires ont en effet montré que leurs astres sont enric[...]

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