Alzheimer : découverte cruciale autour du gène ApoE4 qui favorise la démence

Parmi tous les gènes associés à la maladie d'Alzheimer sporadique (non liée à une histoire familiale), ApoE4 est le plus important. S'il est présent en une copie, le risque d'Alzheimer augmente de trois fois, et de douze fois s'il est présent en deux copies. Près de 50 % des personnes diagnostiquées pour cette forme de démence étaient porteuses de ce gène. Avec l'âge, c'est le facteur de risque le plus important.

La forme pathologique ApoE4 code pour une forme anormale d'une apolipoprotéine, impliquée dans le transport des lipides vers la membrane des cellules, qui ne peut plus remplir son rôle biologique. Selon une étude parue aujourd'hui dans Nature, ApoE4 altère la communication entre les neurones, et donc les fonctions cognitives en détournant le cholestérol. Ce mécanisme pourrait être crucial dans l'apparition de la maladie d'Alzheimer dont les origines ne sont pas encore clairement identifiées.

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Des neurones moins bien isolés

Tout commence par l'observation d'échantillons de cerveau prélevés après le décès de 32 patients, porteurs ou non du gène ApoE4, des suites d'Alzheimer. Sur ces coupes, les cellules stockaient anormalement le cholestérol. Dans le cerveau, les oligodendrocytes sont chargés de créer la gaine de myéline qui isole les « câbles » qui relient les neurones entre eux. Sans cette gaine protectrice, l'information électrique ne voyage plus aussi bien le long des axones et la cognition en est affectée. Normalement, les oligodendrocytes utilisent le cholestérol pour créer la myéline, une substance composée de graisses et de protéines. Or, les scientifiques du MIT (Massachusetts Institute of Technology) ont montré que les oligodendrocytes qui portent ApoE4 stockent le cholestérol dans leur organelle au lieu de le sécréter. Résultat, il n'y en a plus assez pour créer des gaines de myéline solide.

La gaine de myéline entoure les axones des neurones. Elle est indispensable à la bonne...
La gaine de myéline entoure les axones des neurones. Elle est indispensable à la bonne...

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