L'ADN de mammouths vieux d'un million d'années a livré quelques secrets sur leur évolution

Grégory Rozières
·Chef de rubrique Science et Environnement
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En séquençant l'ADN de mammouths vieux de plus d'un million d'années, les chercheurs ouvrent la voie à de nouvelles découvertes (Photo: Beth Zaiken/Centre for Palaeogenetics)
En séquençant l'ADN de mammouths vieux de plus d'un million d'années, les chercheurs ouvrent la voie à de nouvelles découvertes (Photo: Beth Zaiken/Centre for Palaeogenetics)

SCIENCE - C’est dans des molaires plus grandes qu’une main que se cache un nouvel exploit scientifique. Une équipe de chercheurs du centre de paléogénétique de Stockholm a réussi à analyser l’ADN de mammouths vieux de plus d’un million d’années.

Une découverte qui permet de mieux éclairer l’évolution des diverses espèces de ces éléphants bien particuliers qui ont peuplé la Terre ces 4 derniers millions d’années avant de s’éteindre au début de notre ère, l’Holocène, il y a 12.000 ans.

L’ADN, qui contient l’ensemble de nos gènes, est un morceau de choix pour mieux comprendre l’évolution d’une espèce. Mais il se conserve plutôt mal dans le temps. Le précédent record, établi en 2013 avec le génome d’un cheval vieux de 780.000 ans, semblait déjà énorme. Mais avec “Adycha” et “Krestovka”, les deux spécimens de mammouths analysés, les auteurs de cette étude, parue dans Nature ce mercredi 17 février, explosent ce record.

L’ADN récolté dans les molaires de ces mammouths était clairement en mauvais état. “Les fragments d’ADN étaient dispatchés en de nombreux morceaux. Mais lesquels appartenaient au mammouth et lesquels à des microorganismes qui l’ont colonisé?” C’était l’un des plus gros problèmes à résoudre, a raconté Tom van der Valk, du centre de paléontologie de Stockholm, dans une conférence de presse.

Éparpillé façon puzzle

C'est dans ces molaires de mammouths que l'ADN vieux de plus d'un million d'années a été découvert. (Photo: Nature)
C'est dans ces molaires de mammouths que l'ADN vieux de plus d'un million d'années a été découvert. (Photo: Nature)

Les chercheurs ont utilisé des outils élaborés ainsi qu’un algorithme bien particulier qui a comparé les fr...

Cet article a été initialement publié sur Le HuffPost et a été actualisé.