Les abeilles comptent et classent les chiffres de gauche à droite !

Les abeilles visualisent des quantités de gauche à droite, de la plus petite à la plus grande, selon une expérience qui renforce l'hypothèse d'un mécanisme théorisé et encore débattu chez les humains : la ligne numérique mentale. Avant même d'apprendre à compter, l'Homme a une capacité à ordonner mentalement des grandeurs croissantes en allant normalement de la gauche vers la droite. Mais dans les cultures utilisant une écriture de droite à gauche, comme la graphie arabe, cet ordre est inversé.

En conséquence, « le sujet reste débattu avec ceux qui pensent que la ligne numérique mentale a un caractère inné et ceux qui disent qu'elle est culturelle », remarque auprès de l'AFP Martin Giurfa, professeur au Centre de recherches sur la cognition animale à l’Université Toulouse III – Paul Sabatier.

Pourtant, comme le rappelle l'étude publiée en octobre dans les Proceedings de l'Académie américaine des sciences (PNAS), des travaux récents sur des nouveau-nés et d'autres vertébrés, notamment des primates, ont montré un sens inné à ce mécanisme, de gauche à droite.

Les abeilles savent classer les nombre par ordre de grandeur et de gauche à droite… comme les humains. © C. Schüßler, Fotolia
Les abeilles savent classer les nombre par ordre de grandeur et de gauche à droite… comme les humains. © C. Schüßler, Fotolia

L'expérience menée par l'équipe du Pr. Giurfa vient conforter ces découvertes avec la démonstration d'un mécanisme identique chez une espèce emblématique d'invertébré : l'abeille. « On a déjà montré que les abeilles sont capables de compter, au moins jusqu'à cinq » et qu'elles traitent l'information différemment entre leurs deux hémisphères cérébraux, rappelle le Pr. Giurfa. Cette différence de traitement est aussi présente chez l'humain, où elle est « une des raisons invoquées pour l'existence de la ligne mentale numérique ».

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Déroulement de l'expérience

En bref, s'est demandé le chercheur, se pourrait-il que le cerveau des abeilles « aligne les nombres comme nous le faisons nous-mêmes ? ». Autrement dit, « si je suis...

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