Plus de 800 étoiles ont mystérieusement disparues

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Les étoiles ne sont pas comme les diamants ! Elles ne sont pas éternelles. Les astronomes, et même nous le savons depuis longtemps maintenant. Certaines étoiles vivent et meurent lentement, dans un processus qui prend des millions, voire des milliards d’années. Les plus massives, elles, disparaissent dans un véritable cataclysme. Elles explosent en supernovae qui brillent des mois durant et sont visibles à des centaines de millions d’années-lumière.

Et depuis 2017, des astronomes se demandent si certaines étoiles ne disparaissent pas tout simplement. Juste le temps d’un clin d’œil. Des étoiles qui sont là et qui soudainement, n’y sont plus. Cela semble impossible à nos lois de la physique. Mais pour en avoir le cœur net, ces chercheurs ont lancé un projet baptisé Vanishing and Appearing Sources during a Century of Observations (Vasco). Comprenez, Disparition et apparition de sources pendant un siècle d’observations.

Pour trouver des étoiles parfaitement stables et qui subitement disparaissent complètement — un comportement qui n’a encore jamais été documenté —, les astronomes comptent d’une part sur les nouveaux instruments capables de cartographier le ciel entier à un rythme élevé. Le Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System (Pan-STARRS) à Hawaï ou le Zwicky Transient Facility (ZTF) du mont Palomar (Californie, États-Unis) par exemple. Le champ de vision ultra-large de ce dernier lui permet de balayer la Voie lactée deux fois par nuit.

Sur l’image de gauche, datant des années 1950, une étoile qui a disparu sur l’image de droite, plus récente, de la même région du ciel. © Villaroel et al., Vasco project
Sur l’image de gauche, datant des années 1950, une étoile qui a disparu sur l’image de droite, plus récente, de la même région du ciel. © Villaroel et al., Vasco project

Une preuve de l’existence de civilisations extraterrestres ?

Les chercheurs s’appuient aussi sur des données vieilles de 70 ans. Et pour trouver des candidates étoiles portées disparues, ils comparent les deux. Ils mettent d’ailleurs leurs données à disposition du public en ligne. Les objets repérés dans les données les plus anciennes et qui ne...

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