8 missions d'exploration planétaires prolongées par la Nasa

Toutes ces sondes ont déjà apporté des résultats scientifiques pendant leur durée de vie initiale ou sont en extension de mission. Sauf exception, les agences comptent généralement utiliser les sondes bien au-delà de leur durée de mission initiale. Par exemple, le rover martien Opportunity avait une durée de vie initiale de 90 jours. Au final, il a roulé pendant près de quatorze ans jusqu’à ce qu’une tempête de sable le prive de lumière pendant des mois, mettant fin à sa mission. Les prolongements ont été décidés sur l’avis d’un panel d’experts indépendants issus d’académies, de la Nasa, et de l’industrie spatiale.

Tant que ça roule, on continue ! Même si ses roues sont pleines de trous, le rover Curiosity ne s'arrêtera pas. C'est reparti pour trois ans de plus ! © Nasa, JPL
Tant que ça roule, on continue ! Même si ses roues sont pleines de trous, le rover Curiosity ne s'arrêtera pas. C'est reparti pour trois ans de plus ! © Nasa, JPL

Extension des missions martiennes

Plusieurs sondes orbitales ont vu leur durée de mission prolongée. C’est le cas tout d’abord de la sonde Maven. Depuis sa mise en orbite en septembre 2014, la sonde étudie l’interaction entre l’atmosphère martienne et le champ magnétique martien avec le Soleil, notamment quand il est à son pic d’activité. C’était le cas en 2014 quand la sonde est arrivée autour de Mars. Le prochain pic d’activité solaire est attendu en 2023-2024. Par conséquent, la mission de Maven a été prolongée de trois ans.

Les sondes Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) et Mars Odyssey ont également été prolongées de trois ans. Ces deux sondes sont déjà assez anciennes. MRO est arrivée en orbite autour de la Planète rouge en 2006 et continue de nous fournir de magnifiques images de la surface avec l’instrument HiRISE. Mars Odyssey est la plus ancienne sonde spatiale autour de Mars (toutes nations confondues), avec plus de 20 ans de mission ! (Elle est arrivée en octobre 2001.) Les deux sondes servent aussi de relais entre la Terre et les rovers Curiosity et Perseverance. MRO et Odyssey vont continuer d’étudier la glace et les roches martiennes, tout en suivant le climat de la planète.

Au sol,...

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