30 exocomètes observées autour de beta Pictoris ont été analysées

La taille des noyaux de ces comètes orbitant autour d'un autre Soleil a pu être déterminée après une longue campagne d'observation.

Beta Pictoris est une jeune étoile située à 63,4 années-lumière de la Terre : elle est âgée d'une vingtaine de millions d'années. Elle constitue pour les astrophysiciens un véritable modèle pour l'étude des systèmes stellaires en formation d'autant qu'elle est entourée d'un vaste disque protoplanétaire composé de poussières, de débris rocheux et de gaz.

Un système en formation

Dans ce jeune système ont été repérées dès 1987 plusieurs comètes et plus récemment : "beta Pic b" et "beta Pic c". Ce sont deux planètes géantes : la première possède une masse équivalente à 10 fois la masse de Jupiter et elle orbite à environ 9,2 unités astronomiques (ua), soit l'équivalent de la distance entre le Soleil et Saturne ; beta Pic c est, quant à elle, un peu moins massive (9 fois la masse de Jupiter) et plus proche de son étoile, à 2,7 ua soit la distance de la ceinture d'astéroïdes (entre Mars et Jupiter) dans le système solaire.

Aujourd'hui, une nouvelle étude se penche sur les comètes qui traversent ce système. Elle a été dirigée par Alain Lecavelier des Etangs, chercheur CNRS à l'Institut d'Astrophysique de Paris et a permis d'identifier 30 exocomètes dans les données du télescope spatial TESS, qui les a observées lorsqu'elles transitaient devant l'étoile. L'engin a en effet passé pas loin de 156 jours à scruter le système de beta Pictoris, depuis 2018.

Vue d'artiste d'une des planètes du système beta Pictoris. Crédit : ESO/L. Calcada / N. Risinger

Première distribution d'exocomètes

Les scientifiques ont également pu estimer la distribution en taille des objets, c'est-à-dire la proportion de petites comètes par rapport aux grosses. C'est la première fois que cette distribution est mesurée en dehors de notre système solaire, et elle est étonnamment similaire à celle des comètes en orbite autour du Soleil. Leur étude publiée dans la revue indique également que comme celle du système solaire, ces comètes ont été façonnées par une série de collisions et de ruptures. D'autres o[...]

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