200 ans du déchiffrement de la pierre de Rosette : une histoire pleine de rebondissements

C’est en 1799 que la stèle est découverte dans la ville de Rosette – ou Rachid – en Égypte. Cela fait plus d’un an que la campagne militaire d’Égypte menée par le général Bonaparte a débuté sur place. Au cours de travaux, un certain Pierre-François-Xavier Bouchard remarque cette étrange pierre de couleur noire et convoque les scientifiques de la mission pour tenter d’en savoir plus. Il est rapidement décrété que la pierre peut être intéressante puisqu’elle possède plusieurs textes : l’un en hiéroglyphes, l’un en démotique qui découle d’une simplification du système hiéroglyphiques, et enfin un texte en grec ancien.

De plus, les dimensions de la pierre sont loin d’être banales. Mesurant plus d’un mètre de haut et pesant plus de 760 kilogrammes, il s’avère que la pierre de Rosette n’est pas complète. En effet, il s’agit d’un fragment d’œuvre plus imposante, mais les autres parties n’ont pas été découvertes au moment des travaux. La pierre entame son voyage en étant d’abord déposée à l’Institut du Caire, fondé par Bonaparte, où travaillent plusieurs savants et imprimeurs.

La pierre de toutes les convoitises

Dès sa découverte, la pierre a suscité bien des convoitises. Les scientifiques français voient en elle la possibilité de mieux comprendre les écritures anciennes égyptiennes qui ne sont toujours pas déchiffrées à l’aube du XIXe siècle. Et pourtant, alors que les Français pensent pouvoir la conserver et la ramener chez eux pour enrichir leurs collections, c’est un évènement militaire qui va faire basculer le destin de la stèle. En janvier 1800, la campagne d’Égypte est ébranlée et, rapidement, tous les savants embarquent les artefacts à Alexandrie pour prendre le bateau en direction de la Métropole. Ralentis dans leur fuite, les savants sont pris au piège par l’armée anglaise qui décide de récupérer tous les objets archéologiques pour les envoyer à Londres. C’est ainsi que la pierre de Rosette arrive en Angleterre en 1802.

Mesurant environ 1 mètre de haut sur 70...
Mesurant environ 1 mètre de haut sur 70...

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