100 nouveaux mondes sombres et froids découverts dans notre voisinage

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Si certains sujets de sciences se situent bien au-delà des compétences du tout-venant, les sciences participatives offrent néanmoins aux citoyens l'opportunité de contribuer au milieu de la recherche avec les outils dont ils disposent. Les options sont multiples : « prêter » une partie de la puissance de calcul de son ordinateur, plier des molécules en ligne, identifier des astéroïdes sur des clichés spatiaux ou encore capturer des images de la faune et la flore locale via une application. Dans le cas de Backyard Worlds: Planet 9, un projet de la Nasa rattaché au portail Zooniverse, l'objectif est d'aider à identifier de nouvelles naines brunes et autres étoiles de masse faible sur des images qu'une intelligence artificielle ne serait pas encore capable de traiter par elle-même.

Vue en 3-D des naines brunes découvertes dans le voisinage de notre Système solaire, et leurs mouvements au sein de la Galaxie. © Jacqueline Faherty (American Museum of Natural History)

De froides naines brunes 

À l'aide des données recueillies par plus de 100.000 citoyens, et avec le concours du NOIRLab de la National Science Foundation (NSF), les astronomes présentent aujourd'hui 100 nouveaux astres proches de notre Système solaire. Nombre de ces naines brunes sont parmi les plus froides jamais découvertes : si froides qu'elles se rapprochent de la température terrestre et pourraient même abriter des nuages ! En effet, trop petites pour abriter des réactions nucléaires, les naines brunes sont aux géantes rouges ce que des braises tièdes sont à un feu de joie.

Mieux encore, grâce à Backyard Worlds, les chercheurs ont pu mettre le doigt sur un chaînon manquant de la population de naines brunes. « Cartographier les naines brunes les plus froides jusqu'aux moins massives d'entre elles nous offre des clés de compréhension sur la manière dont les étoiles de faible masse se forment, tout en fournissant une nouvelle liste d'atmosphères à étudier, analogues à celles de Jupiter », commente Jackie...

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