10 mètres d'envergure, 250 kilos : l'un des plus gros animaux volants de l'histoire identifié

Dix mètres d'envergure et 250 kilos : une nouvelle espèce de ptérosaure, gigantesque reptile volant qui vivait à l'ère du Crétacé, a été identifiée au Canada par une équipe de paléontologues. Ce ptérosaure, appelé Cryodrakon boreas, vieux d'environ 77 millions d'années, est l'un des deux plus gros animaux volants ayant existé, rivalisant par sa taille avec un autre ptérosaure connu, le Quetzalcoatlus (10,5 mètres), expliquent les chercheurs à l'occasion de la publication de leur étude dans le Journal of Vertebrate Paleontology.

Il existe à ce jour plus de 100 espèces connues de ptérosaures

Les fossiles avaient été découverts il y a déjà 30 ans dans la province canadienne de l'Alberta, mais les paléontologues les avaient alors associés au Quetzalcoatlus, découvert au Texas.

Photo non datée diffusée le 10 septembre 2019 par l'Université Queen Mary de Londres montrant des fossiles de cervicales du ptérosaure Cryodrakon boreas (Queen Mary University of London/AFP - David HONE)

Photo non datée diffusée le 10 septembre 2019 par l'Université Queen Mary de Londres montrant des fossiles de cervicales du ptérosaure Cryodrakon boreas. © Queen Mary University of London/AFP - David HONE

Mais en les étudiant de plus près, il s'est avéré que ces fossiles provenaient finalement d'une espèce différente. En comparant le squelette d'un jeune animal à l'os de cou géant, intact, d'un autre spécimen, les paléontologues ont déduit que le Cryodrakon boreas pouvait atteindre 10 mètres à sa taille adulte.

Il existe à ce jour plus de 100 espèces connues de ptérosaures, répartis en Amérique, en Asie et en Europe.

Découverte d'un reptile géant volant (AFP - Laurence CHU)

Découverte d'un reptile géant volant © AFP - Laurence CHU

Il se nourrissait probablement de lézards, de petits mammifères et même de bébés dinosaures

"C'est une belle découverte. Nous savions que cet animal était présent ici, mais maintenant nous pouvons prouver qu'il est différent des autres, et lui donner un nom", se félicite David Home, chercheur à l'Université Queen Mary de Londres et auteur principal de l'étude.

Cette découverte "nous donne une meilleure idée de la diversité des ptérosaures en Amérique du Nord et de leur évolution", ajoute le chercheur. Comme les autres reptile[...]

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